Ron Rivera occupera toujours une place spéciale dans le cœur des fans des Panthers

Ron Rivera était presque trop mou pour le football. Ce n'est pas «doux» dans la notion littérale d'esprit masculin de masculinité «mâle alpha», jaillie d'un sens de la tête qui s'agite, mais dans un sens réel et personnel. Son approche a mis ses joueurs, ses gars, avant tout. En fin de compte, cela a coûté son travail à Rivera, et il est particulièrement difficile de dire au revoir.

Ce n’était pas difficile de dire au revoir à John Fox lorsque les Panthers l’ont largué après neuf saisons et une apparition au Super Bowl. Fox avait la personnalité d'un drapé de crème de moisi, caché dans une pièce beige oubliée, dans l'aile d'une grande maison désuète. Jamais homme excitant, on a toujours eu l’impression que les Panthers ont gagné malgré Fox, pas à cause de lui. Lorsque Fox est parti en 2011, un soupir de soulagement a coulé de Charlotte.

Ron Rivera n’était pas le choix sexy. Il n’était pas le choix convoité. Ce n’était pas le genre d’entraîneur qui obligeait les fans à se frotter les mains en prévision. C'était un choix conservateur et raisonnable d'une organisation ayant une histoire de choix conservateurs et raisonnables. L’attente immédiate était que Rivera, axé sur la défense, choisisse l’un des espoirs défensifs à ne pas manquer avec le choix n ° 1 du repêchage de 2011 – un quatuor composé de Von Miller, de Marcell Dareus, de Patrick Peterson ou de Nick Fairley. crier «All-Pro». Punting sur un joueur offensif aurait été conservateur, sensé – tout comme les Panthers, tout comme Rivera. Ou alors nous avons pensé.

Au lieu de cela, les Panthers ont pris Cam Newton. Sans aucun doute la décision la plus courageuse de l’histoire de la franchise. Le CV de Newton hors d’Auburn parle de lui-même, mais son style de jeu suscite de sérieuses inquiétudes et la question de savoir si cela pourrait se traduire en NFL. La sélection de l’iconoclaste de la taille du secondeur au poste de quart a envoyé un message aux fans de la Caroline: Cela n’allait pas être la même franchise de milquetoast à laquelle ils s’attendaient. Les Panthers, et par extension Rivera, vivraient ou mourraient de la capacité de Newton à devenir un quart de franchise.


L’un des traits les plus louables de Rivera était sa volonté d’admettre quand il avait besoin d’aide. Rob Chudzinski, son coordinateur offensif, a non seulement acquis de l'expérience en matière de gestion d'infractions, mais il était également doté de compétences essentielles en gestion sur le terrain, après avoir été entraîneur-chef adjoint des Chargers de San Diego. Chudzinski a débloqué le potentiel de Newton. La recrue a parcouru plus de 4 000 verges lors de sa première saison – un exploit incroyable pour toute recrue, celle d'un autre monde pour Newton, que de nombreux analystes ont radiée avant le début de la saison.

Newton devint la plus grande histoire des Panthers, mais en coulisse, les joueurs tombèrent rapidement amoureux de leur entraîneur. Rivera a joué pour les Bears dans les années 1980 et a utilisé cette expérience pour développer une relation immédiate avec ses joueurs. Il ne fallut pas longtemps avant que les Panthers courent à travers un mur de briques pour lui, quelque chose qu’ils n’avaient fait pour personne d’autre. Aussi étrange que cela puisse paraître, cette phrase est la seule qui convient. L’équipe de Rivera était totalement intéressée par sa vision: un football agressif et risqué qui mettait Newton sur un côté du ballon à la place du phénomène et la défense de l’autre en tenant le but afin que Cam puisse exercer sa magie sans la pression de avoir besoin de jeter au fond tous les bas.

Après deux années d’amélioration marginale, qui ont porté le record de l’équipe de 6-10 en 2012 à 7-9 l’année suivante, les Panthers ont été bouleversées. Le directeur général Marty Hurney était absent, remplacé par Dave Gettleman. Chudzinski a quitté son poste pour devenir entraîneur-chef des Browns de Cleveland et a remplacé Mike Shula. Rivera risquait de perdre son emploi après un début de saison médiocre, mais il a encore eu une saison de démonstration. Sachant que cela pourrait être sa dernière chance, Rivera a commencé à tout jeter au mur. Il a pris le risque jusqu’à 11, et c’est à la naissance de «Riverboat Ron».

La confiance totale de Rivera dans ses joueurs pour ramasser les 4èmes duels ou faire des arrêts clés sur la défensive a créé un lien de confiance totale. Il a propulsé les Panthers à une saison 12-4 et à une place en séries éliminatoires – suffisamment pour justifier de garder l’entraîneur.

Mais il y avait un maillon faible. Shula, le coordonnateur offensif nouvellement promu, était excellent pour créer un jeu au sol mais incapable de créer une attaque passagère de calibre NFL, une maladie remontant à 1999 quand il était le coordonnateur offensif des Buccaneers de Tampa Bay. Carolina a chuté à la 29e place de la NFL au chapitre des passes décisives en 2013, en baisse de 16e, mais Newton a continué à porter le ballon plus de 100 fois par saison.

Même si Newton remportait le titre de MVP en 2015, la défaite lamentable soulevait continuellement la tête. Les récepteurs sont entrés et sortis de la Caroline dans un cycle sans fin pour essayer de faire quelque chose en forme. Greg Olsen a été la seule constante et, même s’il a connu des saisons monstres, les Panthers n’ont jamais réussi à dépasser le 19e rang du championnat en ce qui concerne le total de passes de passes sous la surveillance de Shula.

Pendant tout ce temps, Rivera est resté coincé à côté de Shula, exactement comme il l’a fait avec ses joueurs. Il lui incombait souvent de justifier la place de Shula dans le personnel et de répondre aux questions du front-office comme un directeur général tandis que Gettleman s’éloignait de plus en plus du public. Statistiquement et anecdotiquement, l’infraction a échoué, mais Rivera est resté convaincu que Shula était le bon gars pour le poste.

Le prix d'un mauvais jeu de passants dépendait encore plus de Newton sur le terrain. En 2017, il a porté le ballon 139 fois. Lamar Jackson a surpassé ce record, mais lui et Newton sont des joueurs très différents. Alors que le style de course de Jackson évite le contact, Newton joue plus comme un arrière, établissant un contact direct au point d’attaque et jouant avec les monteurs de lignes.

Ces deux années ont été décisives. En désespoir de cause, Newton était entraîné dans le sol à un moment où il n’était pas nécessaire de le faire. Il avait montré ses talents de passeur et les Panthers avaient beaucoup plus d’aide pour revenir contre Jonathan Stewart, suivis de Christian McCaffery. Cela a eu pour conséquence que Newton a reçu beaucoup plus de coups que nécessaire et a donc sans aucun doute aggravé l’équipe.

Rivera aurait pu et aurait dû débrancher Shula beaucoup plus tôt. On ne sait pas pourquoi il était si loyal. Peut-être que Rivera croyait légitimement en Shula. Peut-être que tout était une couverture. Le résultat final était le même. La médiocrité dégringolée est revenue et Gettleman et Shula se sont fait ouvrir la porte lorsque le nouveau propriétaire, David Tepper, a repris la franchise en mai 2018.

La refonte a presque fonctionné. Le nouveau chapitre de ce Panthers sous Rivera a été brièvement électrique. Marty Hurney est revenu au poste de directeur général après une absence de cinq ans et Norv Turner a été nommé coordinateur offensif. Beaucoup pensaient que cela prendrait un peu de temps à Newton pour s’adapter à l’offensive de Turner, mais ce n’était pas le cas. Au lieu de cela, Carolina a commencé avec un départ de 6-2 et Newton a réalisé sa meilleure saison dans la NFL, marquant 1 893 verges au cours de la première moitié de la saison, avec 17 touchés et 4 interceptions.

Puis tout s'est mal passé.

Cela a commencé avec un murmure. Newton est apparu dans le rapport de blessure des Panthers avec une blessure à l’épaule, que Rivera a qualifiée de «douleur». Les murmures se sont accentués lorsque les Panthers ont remplacé leur quart partant pour tenter un Hail Mary. Ensuite, à la télévision nationale, c'est arrivé. Newton a été durement touché à l'épaule lors d'une froide nuit de jeudi à la huitième semaine à Pittsburgh, et soudain, Cam ne se ressemblait plus.

Rivera était catégorique sur le fait que les choses allaient bien, mais il ne fallut pas longtemps avant que l’on parle de la chute de Newton en jeu, qui devint cacophonique. Sur le papier, les choses semblaient solides, mais Newton commençait à manquer des receveurs grand ouverts, ses interceptions plus que doubler, et à la semaine 14, il était à peine capable de lancer la balle avec rapidité. C’est ici que Rivera a commis une autre erreur critique, cette fois-ci en s’accrochant trop longtemps à un Newton blessé. En essayant de couvrir sa blessure, Rivera a involontairement jeté Newton sous le bus. C’était un entraîneur de la NFL qui affirmait que son quart n’était pas blessé, même si Newton jouait à la poubelle. En conséquence, il a fait que la chute précipitée de l’équipe à 7-9 semblait être la faute de Newton, ce qui était tragiquement injuste.

Peu de temps après la saison 2018, les Panthers ont annoncé que Newton subirait une opération à l'épaule. Enfin, il y avait une justification pour la mauvaise saison, mais il y avait encore des questions en suspens: Pourquoi les Panthers n'ont-ils pas mis Newton au banc plus tôt pour commencer sa rééducation? Quel avantage y avait-il à jouer à Newton blessé? Et peut-être le plus dommageable, est-ce que Rivera a gardé Newton sur le terrain pour se protéger?

Malgré tout, l'espoir était de nouveau éternel en 2019. Newton se sentait mieux que jamais. On a eu l’impression que cela pourrait effectivement être l’année de la Caroline. Une défense 3-4 réorganisée avec un Newton en bonne santé était prête à faire des vagues.

Jusqu'à ce que le quarterback soit blessé à nouveau. Cette fois, une blessure au pied présaison. Et les questions sont revenues.

La même chanson a commencé à jouer de Charlotte. Rivera a été obligé de répondre à des questions sur la santé de Newton, affirmant avec fermeté que le quarterback allait bien et allant même jusqu’à insinuer que ces problèmes lui passaient par la tête. Newton n’a pas couru du tout. Le quarterback à double menace, jadis dominant, a été remplacé par une ombre de lui-même dans la poche, un joueur qui ne pouvait pas toucher les récepteurs en position ouverte parce qu’il n’était pas capable de planter sur le pied.

Finalement, après deux semaines de consternation, Newton a été arrêté. L’équipe a annoncé que sa blessure au pied était pire que prévu et que Newton a finalement été placé sur une réserve blessée.

Ce qui est arrivé le reste de la saison est en grande partie insignifiant. Les premiers succès de Kyle Allen, le potentiel d’une série éliminatoire – sont autant de bruits de fond pour le problème plus important que Tepper, en tant que propriétaire, en avait assez de la médiocrité. Il est devenu évident que si Rivera était chaque fois le leader inspirant qui faisait que les joueurs et les fans en tombaient amoureux, il avait également du mal à prendre les bonnes décisions aux moments critiques. L'homme qui s'est fait un nom en prenant des risques ne pouvait plus placer un bon pari.


Mercredi matin à Charlotte, Ron Rivera est monté sur le podium et a fait ses adieux à la ville après avoir tranquillement rencontré son équipe. Sa voix se brisa alors qu'il parlait de ce que ses joueurs pensaient pour lui. Il a parlé au cœur des Panthers, affirmant qu'il était convaincu du futur chapitre de sa vie, mais qu'il croyait en l'avenir des Panthers de la Caroline.

La conférence de presse était essentiellement Ron Rivera. Une lettre d'amour à la voix basse à ses joueurs et au football. Un rappel qui fait réfléchir sur la difficulté du jeu. Rivera était l'entraîneur personnel le plus affable de l'histoire de l'équipe. Il s’est également avéré être le meilleur, mais être aimé et avoir du succès dans la NFL ne se présente pas toujours au même rythme.

En fin de compte, il nous reste des questions. Et si Rivera avait pris ces décisions difficiles concernant le personnel plus tôt? Et s’il prenait ses bosses dès le début de la blessure de Newton? On ne sait pas si Rivera pourrait être le type à apporter un trophée Lombardi à Charlotte, mais il est quand même nul de le voir partir. C’est peut-être le plus grand compliment que tout amateur de football puisse offrir à un entraîneur, qui l’aime tellement que vous ne vous en souciez même pas s’il ne gagne jamais le gros but.

Tout ce que je sais, c'est que Ron Rivera va nous manquer. Ses joueurs sont écrasés après avoir perdu non seulement leur entraîneur, mais également un ami. Le cycle recommence maintenant en Caroline et nous attendons de voir si une nouvelle décennie de succès est établie ou si tout s’effondre.

Les 10 dernières années en Caroline n’ont pas toujours été couronnées de succès, mais elles ont été agréables. C’est toujours bien d’être un fan. Ron Rivera mérite un crédit pour cela.

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