La technologie

Que font les scientifiques pour mesurer avec précision la distance entre la terre et la lune?

Réponse: faisceaux laser

Les scientifiques se sont penchés sur le calcul de la distance entre la Terre et la Lune, les mathématiciens antiques étant déterminés à résoudre le problème. Aristarque de Samos (310-230 AEC) a utilisé des éclipses de lune pour tenter de calculer la distance de la Lune par rapport à la Terre. En se basant sur les calculs d'Eratosthenes déterminant la taille de la Terre, Aristarque a utilisé des mesures lunaires et solaires ainsi qu'un peu de géométrie pour conclure que la Lune se trouvait à environ 240 000 milles de la Terre. C'est un calcul extrêmement précis pour son époque, sachant que la distance moyenne est désormais de 238 856 milles.

Tout en utilisant des preuves mathématiques pour obtenir une mesure assez bonne, mais pas précise, nous pouvons maintenant calculer la distance à la Lune avec une précision laser. En commençant par les missions Apollo 11, 14 et 15 et en poursuivant les deux missions Lunokhod (avec la prochaine mission privée de l'atterrisseur MX-1E), des rétroréflecteurs ont été placés sur la Lune dans le cadre de l'expérience Lunar Laser Ranging. De retour sur Terre, les scientifiques sont en mesure de tirer des lasers puissants à partir d’observatoires et de mesurer les photons réfléchis renvoyés par les catadioptres de la Lune.

Dans la Grèce antique, ils pouvaient calculer la distance à la Lune avec une marge d’erreur de quelques milliers de kilomètres. Aujourd'hui, armés de lasers et expérimentant constamment des pulsations et de nouveaux calculs, les scientifiques se rapprochent de plus en plus de la mesure de la distance exacte à la Lune à quelques millimètres près.

Image reproduite avec l'aimable autorisation de la NASA.

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