Les saints ont une nouvelle identité défensive et c’est là pour rester

Il n’ya pas si longtemps, le talon d’Achille des Saints de la Nouvelle-Orléans constituait leur terrible défense. L’équipe figurait parmi les cinq dernières de la NFL aux points alloués en 2014, 2015, et 2016. Cela a traîné une infraction d'élite à un record de 7-9 trois années consécutives.

Lorsque la défense s'est finalement formée pour devenir une unité du milieu du peloton, les Saints ont redevenu une équipe éliminatoire.

Pour la première fois depuis que Drew Brees a signé avec les Saints en 2006, la défense est la raison pour laquelle la Nouvelle-Orléans est un concurrent.

L’ère post-Brees n’est pas si loin de l’horizon, mais elle n’a plus l’air effrayant pour les Saints. Le jeune groupe de talents défensifs a l'intention de porter l'équipe dans un avenir prévisible.

La défense des Saints a des talents essentiels dans les endroits les plus importants

Il y a quelques positions qui sont valorisées plus que d'autres dans la NFL. Le quarterback est la priorité absolue de toute franchise; en défensive, ce sont les demi-virages et les fins défensives. Pas trop loin derrière dans une NFL de plus en plus lourde de passes est la sécurité.

Dans Marshon Lattimore, Marcus Davenport et Marcus Williams, les Saints ont trois joueurs de 23 ans qui figurent déjà parmi les meilleurs de la NFL à leur poste.

Le récent succès de Lattimore n’est pas nouveau. Il était un recruteur Pro Bowler et Défenseur recrue de l’année 2017, bien qu’il ne puisse pas vraiment recréer ce succès en deuxième année. Sa saison 2019 n’a pas non plus connu un bon départ.

Le demi de coin a abandonné un touché au fond de la zone des buts à DeAndre Hopkins au début de la saison, était battre sur une balle profonde de Brandin Cooks et Cooper Kupp, raide armé dans l'oubli au cours de la semaine 2 et a cédé 152 verges à une combinaison de receveurs Seahawks la semaine suivante.

Il a ensuite réalisé le meilleur parcours en trois matchs de sa carrière encore très jeune.

Lattimore a fermé Amari Cooper, Mike Evans et DJ Chark dans des matchs contre les Cowboys, les Buccaneers et les Jaguars. Evans n’a pas eu une seule réception et ni Cooper ni Chark n’ont dépassé 50 verges.

La victoire de cette semaine sur Jacksonville était la plus impressionnante performance défensive des Saints à ce jour. Les Jaguars n’ont réussi à marquer que six points et Lattimore a intercepté le leader de la recrue de l’année, Gardner Minshew.

Un demi de coin d'élite qui peut verrouiller un récepteur est un changeur de défense. Avoir un seul permet au reste du secondaire de concentrer ses efforts sur l’arrêt de tous les autres récepteurs et donne aux passeurs un peu plus de temps pour renvoyer les quarterbacks. Et tout comme un joueur comme Lattimore aide la ligne défensive, une passe dominante aide les demi-défenseurs à ne pas couvrir trop longtemps.

L'aile défensive de deuxième année, Marcus Davenport, est sur le point d'être le complément parfait pour Lattimore. Dénommé pour son potentiel élevé, Davenport devait être un projet, mais il transforme déjà cette promesse en production. Seuls deux joueurs ont enregistré plus de coups de quart que les Davenport au cours des six premières semaines de la saison.

Alors que le duo de Lattimore et de Davenport sont des piliers des meilleurs spots, ils ne sont pas la seule raison pour laquelle les Saints rendent la vie misérable pour les quarts opposés.

Williams joue sans doute mieux que les deux. Aucun joueur de la défense de la Nouvelle-Orléans n'a une note plus élevée sur Pro Football Focus, et la sécurité a déjà deux interceptions. Bien que l’on se souvienne encore mieux de son odeur sur Stefon Diggs lors de la défaite contre les Vikings lors des séries, Williams a discrètement laissé cette erreur derrière lui pour devenir l’une des meilleures protections de la NFL.

De nombreux autres jouent un rôle clé dans le succès défensif de la Nouvelle-Orléans.

Cameron Jordan est sur le point de se qualifier pour une autre saison de sac à deux chiffres. L'ancien demi de coin des Giants, Eli Apple, s'est établi comme un partant fiable à la Nouvelle-Orléans. Vonn Bell, 24 ans, est un couteau suisse du secondaire. Le plaqueur défensif de quatrième année, Sheldon Rankins, s’est amélioré chaque saison, mais il n’a toujours pas retrouvé sa forme après avoir déchiré son Achille en janvier.

Ce groupe a aidé la défense des Saints à trouver son rythme vers la fin de la saison 2018 et dans les séries éliminatoires. Mais c’est le trio de joueurs ascendants au début de la vingtaine qui feront de la défense de la Nouvelle-Orléans une force pour les années à venir.

L'offensive prolifique des Saints telle que nous la connaissons est presque révolue

Teddy Bridgewater a été à peu près tout ce que les Saints avaient pu espérer de manière réaliste depuis qu’il remplaçait Brees. À ses débuts, il a complété plus de 70% de ses passes, évité les grosses erreurs et affiché une note de passeur à trois chiffres. Toutes ces statistiques sont de type Brees-esque.

Mieux encore, Bridgewater est invaincu dans ses fonctions de remplaçant.

Cela pourrait suffire à faire de l'ancien joueur de 26 ans le futur partant de la Nouvelle-Orléans. Brees aura 41 ans en janvier et sa blessure au pouce – qui a nécessité une intervention chirurgicale – nécessite une autre raison de croire que son séjour dans la NFL touche bientôt à sa fin. L’audition de Bridgewater pour combler ce vide éventuel a été impressionnante.

La seule différence significative sans Brees – et c’est une grande différence – est que les Saints ne marquent tout simplement pas autant. Chaque saison entre 2011 et 2018, la Nouvelle-Orléans a marqué en moyenne au moins 25 points par match. Jusqu'à présent, en 2019, les Saints ont marqué 21,3 points par match, ce qui en fait le 18e meilleur rang dans la NFL.

Alors que Bridgewater a un pourcentage de réalisation qui ressemble à Brees, ce dernier en a plus pour son argent. Brees a marqué en moyenne au moins 8,1 verges par tentative au cours de chacune des trois dernières saisons (8,5 dans son temps limité en 2019). Bridgewater ne marque que 6,9 ​​verges par tentative et les Saints sont au-dessous de la moyenne de la ligue en attaque totale.

Lorsque Brees sera de retour, les saints pourraient retrouver leur forme la plus cotée. Peut être. Brees a connu des difficultés en 2018 et la liste des quarts qui ont connu le succès après 40 ans est extrêmement brève.

De toute façon, il approche de la fin de sa carrière dans la NFL. Bridgewater, un quart efficace mais pas si explosif, prendra peut-être la relève. Quoiqu’il en soit, les Saints ne peuvent s’attendre à rien d’autre que la production de Brees – le premier joueur de la NFL à passer pour son successeur.

Le demi offensif Alvin Kamara et receveur Michael Thomas offrent une paire de jeunes armes dangereuses qui feront en sorte que l’offensive ne soit pas à bout. Reste que la série de 13 victoires parmi les huit meilleures offensives chez les Saints est probablement terminée.

Heureusement pour les saints, ils ont une défense qui peut ouvrir la voie lorsque Brees est parti.

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