Les finales de la WNBA ont changé avec le retour vaillant d’Elena Delle Donne après une blessure

UNCASVILLE, Connecticut – Les Mystics de Washington se sont préparés toute la semaine pour se passer de leur double joueuse par excellence, Elena Delle Donne, dans le troisième match de la finale de la WNBA. À deux victoires d’un championnat, c’était une vie misérable à imaginer, mais Delle Donne souffrait d’une hernie discale dans le dos qui l’empêchait de participer à une défaite à domicile, sauf trois minutes. La superstar dont les coéquipiers «bah» comme une chèvre pour elle dans le vestiaire souffrait énormément au pire moment. C'était une histoire familière.

Dimanche a été décisif pour les mystiques et tout a commencé sans clarté. Personne ne connaissait le statut de Delle Donne ou du gardien partant Ariel Atkins, qui avait également des spasmes au dos, jusqu'à 30 minutes avant le pourboire. Une heure avant le match, Thibault a déclaré aux journalistes qu'il ne savait toujours pas si l'un ou l'autre serait en mesure d'y aller. Puis, à la surprise de l'équipe, il a été annoncé que Delle Donne et Atkins allaient non seulement jouer dans le troisième match, mais que les deux commenceraient.

Leur volonté de jouer avec la douleur aurait pu sauver les chances de titre des Mystics.

"Zut, ils donnent vraiment tout ce qu'ils ont", se souvient d'avoir pensé à la garde des Mystics, Aerial Powers, quand elle entendit la nouvelle avant le déclenchement. «Et un dos, ce n'est pas pour jouer. Alors, en tant que coéquipier, vous savez que s’ils le font, vous feriez mieux de quitter le court, vous êtes fatigués. Période. Si votre famille donne tout ce qu’elle a, vous devez la faire correspondre, sinon plus, parce qu’elle est blessée. "

Avec Delle Donne et Atkins, les Mystics ont joué avec une énergie différente de celle qui leur avait permis de perdre à deux chiffres dans le match 2. Ils ont remporté la victoire 94-81 dont ils avaient besoin pour être à une victoire du championnat. .

Les Mystics étaient brûlants dès le départ. Natasha Cloud a tiré à distance, écrasant 5 fois sur 10 pour 19 points. Kristi Toliver, libérée de la charge de marquer, a inscrit 7 tirs sur 9 pour 20 points. Et Emma Meesseman, également en séries éliminatoires, était de retour, incarnant Jones pour 21 points sur 13 lancers.

Aucune des deux étoiles blessées ne s'est regardée, mais ce n'était jamais le but. Atkins n'a marqué que 14 minutes et a réussi l'un des sept tirs, et Delle Donne était une coquille d'elle-même. La 6'5 talent du monde entier, déjà attachée à une jambe haute de la blessure de la saison dernière et à un masque pour son nez cassé il y a deux mois, ne pouvait plus se faire lécher par les défenseurs et a été réduite à une ligne droite. écrans en haut pick-and-roll. Elle n'était pas là comme un leurre. Elle a juste joué un rôle réduit en espaçant le sol pour encaisser 5 tirs sur 6 pour 13 points.

Mais le fait d'avoir la formation complète en action, aussi limitée soit-elle, a redynamisé l'attaque dynamique qui rend les Mystics si grands. Ils ont rapidement balancé le ballon autour du périmètre, établissant un record pour la Finale de la WNBA avec 16 lancers sur trois marqués sur 27 tentatives. Ils ont participé à 20 paniers, tiré à 51% du terrain et épuisé leurs 10 tentatives de lancers francs. Washington s'amusait. Au micro, Powers cria «Ouais, bébé! Ouais, bébé! »En direct sur ABC après s'être assuré l'un de ses huit rebonds et avoir égoutté une couche de peinture.

Le rappel constant de ce à quoi Delle Donne se battait était clairement visible pour ses coéquipières tout au long du match. Thibault n’a joué son étoile que par petits jets, et chaque fois qu’elle était remplacée, elle quittait le banc pour se déplacer sur un vélo stationnaire dans le couloir à l’extérieur du vestiaire pour rester active. "Assis est mon pire ennemi", a déclaré Delle Donne. «Je ne me suis pas assis beaucoup ces derniers jours. Quand je le fais, je suis vraiment raide et il est difficile de sortir de là. "

Il restait un sentiment de responsabilité pour chacun de contribuer au-delà de ses rôles habituels dans les minutes que Delle Donne jouait et celles qu’elle ne tenait pas. "Ils sont venus là-bas pour nous", a déclaré Meesseman après le match. "Alors, je pense que nous avons tous pensé:" Nous vous avons eu ".

Delle Donne a pris soin de ne pas trop la repousser, mais la mentalité d’une star ne peut être maîtrisée avant 40 minutes. Après trois minutes de jeu, elle s’est acquittée de la tâche ultime des guerriers de prendre le risque de sceller le match en dépit de son mal de dos.

Le Soleil avait coupé une avance à 10 pour les Mystics lorsque Delle Donne montrait le ballon dans un sens, puis zippé par Alyssa Thomas sur la ligne de fond. Dans le style vintage Delle Donne, elle a pris les pentes et a ralenti en approchant de la jante, marquant par-dessus Bria Holmes, l’attaquante 6’2.

Rien dans le déménagement n'était beau. Delle Donne marchait plus lentement que d'habitude et manquait l'ascenseur qui la rend généralement intouchable. Mais le message était clair: elle ne se sentait pas désolée pour son troisième voyage consécutif en finale avec une blessure.

«C’était un peu comme l’un des moments du genre:« Hé, je pourrais donner mon dos et mon corps sur celui-ci », a déclaré Delle Donne après le match. "Mais j’ai le sentiment que c’était un si grand moment d’arrêter leur course."

Tant de choses sont en jeu pour Washington en séries éliminatoires. La franchise n’a pas remporté de titre en 21 ans d’existence. Mike Thibault, l'entraîneur-chef W le plus gagnant de tous les temps, n'a plus de rang dans sa 16e année. Et Delle Donne, l’une des plus grandes joueuses de son histoire, a maintenant été blessée lors de ses trois apparitions en finale, perdant les deux premières en balayage. Si une année devait tourner autour de deux décennies de souffrance, c'était en 2019. Cette année a toujours été celle des Mystiques.

L’équipe a terminé au premier rang avec une attaque record. Mais rien n'a été facile depuis. Les finales ont jeté balle après balle après balle à laquelle personne n’aurait pu se préparer. L’équipe était une défaite de la marée qui tournait complètement dans la direction du Connecticut Sun.

Il n’ya pas de sous-cotation de l’importance de gagner le troisième match pour les Mystics. Maintenant, il ne leur reste plus qu’une victoire à gagner, que ce soit sur la route mardi ou de retour à D.C. pour un éventuel cinquième match jeudi.

Le voyage des Mystics a été réécrit dans le jeu 3. Et maintenant, ils ont 40 minutes pour terminer une saison inoubliable pour toutes les bonnes raisons.

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