Les 100 questions les plus importantes de la NBA pour les saisons 2019-2020

TLa NBA a perdu l'intrigue la saison dernière. La série est devenue plus importante que le jeu, au point que les superstars mêmes qui ont créé la frénésie des médias sociaux censée susciter l’intérêt de la ligue se sont désistées lorsque l’intérêt pour leur avenir a inévitablement éclipsé leur produit professionnel. Il était inconfortable de voir Kyrie Irving, Kevin Durant et beaucoup d’autres se rendre compte de la même chose que Truman Burbank a fait quand il a réalisé que toute sa vie était diffusée à des milliards de consommateurs et qu’il n’avait pas d’autre choix que de jouer.

Il vaut mieux que cela ne se reproduise plus cette année. Une agence gratuite whirlwind a laissé le titre à la chasse au grand public et a créé un produit sur le terrain que même le vendeur le plus inepte ne devrait pas avoir de difficulté à promouvoir. Si la NBA ne parvient pas à trouver le moyen de rendre le basketball attractif pour les masses cette année, nous avons un grave problème. Il n’ya pas de drame d’agent libre superstar à l’horizon pour nous distraire, pas plus qu’il n’ya de super-équipe dominante et pourtant obsolète pour transformer la saison régulière en une perte de temps totale en un dilemme existentiel pesant. Cette saison devrait être consacrée au basket-ball et c’est pourquoi nous avons consacré autant de temps à suivre cette ligue idiote.

C’est dans cet esprit que j’ai élaboré 100 questions de basketball brûlantes qui détermineront la trajectoire de la ligue cette saison. Vous ne verrez rien d’objectifs commerciaux sur cette liste, c’est aussi une zone sans spéculation de Giannis Antetokunmpo. Au lieu de cela, ce sont 100 questions qui concernent directement ce qui se passe sur le terrain de basket. J'ai hâte de trouver les réponses.

Combien de rebonds supplémentaires Steven Adams aura-t-il sans Russell Westbrook les voler?

Mon homme va remporter le titre de rebond cette année. Notez le.

Est-ce que Brandon Clarke est réel ou juste une sensation de la Summer League?

La recrue de Gonzaga a semblé être le vol de cette classe de repêchage quand il est tombé aux mains des Grizzlies au 21e rang. Il vraiment ressemblait au vol de cette classe de draft quand il dominait la Summer League et menait les Grizzlies au titre. Plus nous le verrons avec Jaren Jackson Jr. ensemble dans la cour avant de Memphis, mieux ce sera. Espérons qu’il ne se montrera pas trop lent sur le plan latéral pour vérifier les transferts d’énergie rapides.

Y a-t-il des gagnants dans la bataille de la meneuse Dennis Smith Jr.-Frank Ntilikina Knicks?

Il est amusant de constater que ces deux espoirs malchanceux choisis l'un après l'autre lors du repêchage de la NBA 2017 se disputent maintenant au sein de la même équipe lamentable. Smith est le président sortant après avoir eu plus d’opportunités en NBA lors de ses deux saisons, mais Ntilikina est en forte progression après une brillante Coupe du Monde FIBA ​​pour la France. Si l’un doit être un partant de première ligne dans la NBA, il doit avoir lieu cette saison, probablement aux dépens de l’autre. Dommage que les Knicks ne puissent pas combiner leurs attributs.

À quel point la rotation des ailes des Pistons est-elle triste?

Bénissez Dwane Casey s’il est capable de bricoler 96 minutes de qualité par match en combinant Tony Snell, Bruce Brown, Luke Kennard, Langston Galloway, l’équipier de Big 3 Joe Johnson et la recrue Sekou Doumboya. Kennard a un style offensif et Brown semble difficile à affronter, mais c’est un sacré sort pour une équipe optimiste en séries. Casey devra faire preuve de créativité.

Clint Capela a-t-il plus de place pour se développer?

La série de six défaites des Warriors a révélé les limites offensives de Capela et suggéré que la défense de Houston serait meilleure si l’on utilisait P.J. Tucker au centre des positions clés. Capela, 25 ans, a stagné alors que Houston s’orientait davantage vers les isolements et les commutations que vers les alignements défensifs à la baisse. Y a-t-il de la place pour que son jeu grandisse ou est-ce juste le joueur qu'il est maintenant pour de bon? L’ajout de Russell Westbrook donnera peut-être plus d’espace à la performance de Capela.

Les équipes peuvent-elles encore créer une offense autour des compétences de Kevin Love?

L’optimisme maintenant absurde que Cleveland avait après avoir encore perdu LeBron James était basé sur la prémisse réel Kevin Love à nouveau. L'espoir était qu'il pourrait reproduire son succès en début de carrière dans le Minnesota, lorsque l'ensemble du système offensif a été construit autour de son tournage, de sa projection et de sa mise en scène. Hélas, cela ne s'est jamais passé. Love a raté la majeure partie de la saison à cause d’une opération à l’orteil et n’était pas exactement M. Efficient quand il s’est habillé. Malheureusement, il est probablement entré dans une nouvelle étape de sa carrière.

Markelle Fultz fera-t-elle quelque chose cette année?

Il va mieux, parce qu’Orlando a dégagé la piste pour qu’il puisse jouer. Démarreur D.J. Augustin doit faire une régression après 31 ans de carrière, et Michael Carter-Williams, remplaçant de l’année dernière. prendre du poids en préparation pour être utilisé plus comme un joueur de l'aile. Comment pouvez-vous ne pas être fasciné par la possibilité que Fultz joue au basketball?

Lauri Markkanen va-t-il avoir un impact négatif sur la menace qu'il tire?

Le grand joueur finlandais de troisième année a l’un des coups les plus doux de la ligue, mais n’a été un tireur de périmètre moyen que lors de ses deux premières années dans la ligue. Cela doit changer cette saison pour que Chicago optimise son potentiel offensif. Si la simple possibilité d’un Markkanen ouvert sur un pick-and-pop brouille les défenses, cela facilitera la vie du reste du jeune noyau de Chicago.

Combien Michael Porter Jr. jouera cette saison?

Les Nuggets ont remporté le consensus parmi les cinq meilleures recrues du lycée à la fin du tirage au sort de 2018, sachant qu’il aurait mis une année en chemise rouge à se remettre d’une opération au dos. Maintenant, ils semblent déterminés à le coincer dans l’une des rotations d’ailes les plus serrées de la ligue. Ce sera amusant de voir si Porter peut adapter son jeu à l’écosystème fragile de Denver tout en mettant en valeur son immense talent.

Photo de Omar Rawlings / Getty Images

Combien de coups Terry Rozier va-t-il prendre?

Rozier a passé sa dernière saison à Boston, hérissé de son rôle réduit, avant de sortir son billet de la ville avec des apparitions mémorables sur ESPN. Il a ensuite rejoint une équipe qui a perdu ses deux seuls attaquants à deux chiffres et dont les quatre autres partants prévus affichent quatre des 55 taux d'utilisation les plus bas parmi les joueurs ayant enregistré au moins 20 minutes de match l'an dernier. Vous faites le calcul.

Can O.G. Anunoby rappelle aux fans de Raptors ce qu’ils ont raté l’année dernière?

Rétrospectivement, c’est incroyable que Toronto remporte le titre tout en obtenant très peu d’un attaquant combo hyper-athlétique de 21 ans qui a débuté 62 matchs en tant que recrue. À cette époque, Masai Ujiri avait réussi à empêcher Anunoby d'entrer dans le commerce de Kawhi Leonard. De grandes choses étaient attendues de lui. Les blessures et les tragédies personnelles ont fait de l’année dernière une saison perdue, tandis que son compatriote Pascal Siakam est devenu le nouveau joueur de franchise de Toronto. Après la disparition de Kawhi Leonard et de Danny Green, les Raptors ont besoin d’Anunoby pour reprendre sa place au sein de leur prochaine génération.

Steve Clifford peut-il continuer à cacher Nikoka Vucevic en défense avec son système bien conçu?

Le Magic doit sa poussée de fin de saison à une formule de manuel de Steve Clifford. À partir du 1er février, Orlando a accordé le moins de points par possession en NBA, grâce à un positionnement précis, à une discipline disciplinée et à ses attaquants rangés pour limiter les tirs faciles et éviter les longues rotations défensives. Cette approche a permis de minimiser le manque de mobilité du centre de Nikola Vucevic au centre, lui permettant de dominer offensivement sans donner ses points à l’autre bout. Mais ce ventre mou existera toujours, et les tentatives de Clifford pour cacher le lent lent d’Al Jeferson à Charlotte ont été mitigées après une première saison réussie.

John Collins est-il un centre ou un avant-pouvoir?

L’homme de troisième année des Hawks a enregistré tranquillement une marque de tir de 63% l’an dernier, atteignant 70% de ses tirs au ras du sol et affichant les grandes lignes d’un efficace trois points. Il a fait cela en tant qu'attaquant puissant, 97% de ses minutes étant soit allouées à Dewayne Dedmon ou Alex Len la saison dernière. Les deux grands espacent le sol à une extrémité du rouleau de Collins et assurent la protection de jante nécessaire que Collins a du mal à assurer. Mais en laissant Dedmon se rendre à Sacramento et échanger des actifs importants pour rédiger l’attaquant combo DeAndre Hunter, le GM des Hawks, Travis Schlenk, parie que l’avenir de Collins est au centre, malgré les succès de la saison dernière. Les Hawks ont un joli noyau jeune, mais leur potentiel de titre à long terme dépend de la réussite de Collins pour la transition.

Luke Walton peut-il ajouter une offense à la moitié du terrain aux Kings sans compromettre leur jeu de transition?

Les Kings ont été l’une des plus belles surprises de la ligue l’an dernier, grâce à une transition frénétique qui a laissé la tête de l’adversaire. Mais finalement, ils n’ont pas réussi à se qualifier pour les séries éliminatoires, en grande partie parce que leur attaque en demi-terrain n’était que 22e dans la ligue, selon Cleaning The Glass. Pour passer à l’étape suivante, les Kings ont besoin d’un nouvel entraîneur, Luke Walton, qui leur fournira une structure utile sans nuire à leur budget. L’ajout de Dewayne Dedmon pourrait s’avérer sous-estimé: le centre de tir à 38% à trois points devrait donner à De’Aaron Fox et Marvin Bagley plus de marge de manœuvre qu’ils n’en avaient eu la saison dernière.

Les Suns sont-ils sérieux au sujet de jouer DeAndre Ayton à Power Forward?

Le choix n ° 1 de 2018 a soulevé des sourcils lorsqu'il a plaidé pour un retour potentiel à sa position de “né-élevé” cette saison. Un changement de position sur certains tronçons a du bon sens: le nouvel entraîneur Monty Williams a déployé un jeune Anthony Davis de la même manière à la Nouvelle-Orléans et le nouveau centre vétéran Aron Baynes a formé un tandem défensif réussi avec Al Horford à Boston. En même temps, il sera beaucoup plus difficile pour Ayton de trouver de la place pour jouer en offensive cette saison s’il joue avec un autre grand joueur. et notoire non tireur Ricky Rubio au meneur. Phoenix ne devrait pas faire grand chose cette saison, mais ils ont besoin d’Ayton pour devenir un joueur de franchise digne d’une sélection n ° 1. Est-ce vraiment ce qui convient le mieux à son développement?

Le banc des Spurs peut-il encore dominer les deuxièmes unités adverses?

L’année dernière, les Spurs ont-ils connu un succès modeste en raison de l’amélioration de leur compatibilité avec les couteaux des tireurs d’élite de milieu de gamme LaMarcus Aldridge et DeMar DeRozan? Pas selon les données de la gamme. Les Spurs ont surclassé leurs adversaires par 44 points en 2 242 minutes avec tous les deux dans le jeu et seulement 11 points en 892 minutes avec l'un des deux dans le match, mais a marqué +83 dans les 828 minutes avec ni étoile sur le sol. Eperons classiques. L’équipe de Gregg Popovich peut-elle continuer à dominer les procès-verbaux des autres équipes?

Que fera Jerami Grant à la rotation de Denver?

Aile surdimensionnée avec une capacité défensive dynamique et un jeu offensif en amélioration, Grant était un habile récupérateur du directeur général des Nuggets, Tim Connelly. Peu de joueurs fournissent plus Oh merde moments, et encore moins de personnes peuvent raisonnablement défendre les petits attaquants jusqu’aux centres. Mais pour que Grant soit le couteau suisse des Nuggets dont il a désespérément besoin, il devra siphonner quelques minutes du centre de sauvegarde Mason Plumlee, favori de l’entraîneur Mike Malone. Malone cèdera-t-il au jeu moderne et déploiera-t-il Grant comme remplaçant du centre Nikola Jokic et de l’attaquant Paul Millsap, ou continuera-t-il à compter sur Plumlee comme béquille?

Comment les Nets trouvent-ils assez de minutes pour Kyrie Irving, Caris LeVert, Spencer Dinwiddie et Joe Harris?

L’éventail de blessures en saison de Brooklyn l’année dernière n’était pas idéal, mais ce qui est bien, c’est qu’ils ont permis à leurs quatre jeunes gardes prometteurs de disposer de suffisamment de minutes pour briller. LeVert était en feu pour commencer l’année, mais en son absence, D’Angelo Russell est devenu un All-Star, Dinwiddie a adopté son rôle sur Lou Williams, sur la côte est, et Harris a saisi le trône de tir tranchant pindown de J.J. Redick. Kyrie Irving est un talent évident par rapport à Russell, mais l’entraîneur des Nets, Kenny Atkinson, conserve le même dilemme du temps de jeu cette saison. Comment veillera-t-il à ce que les quatre gardes aient suffisamment de temps de jeu et se touchent pour être leur meilleur? Etant donné le trou béant au 4 que Kevin Durant ne comblerait pas avant la saison prochaine, pourrions-nous même voir les quatre gardes jouer ensemble parfois.

Photo de Mark Brown / Getty Images

Justise Winslow peut-elle jouer au gardien de côté à côté de Jimmy Butler?

L’ancien choix de loterie a pris un nouveau départ lorsque la blessure de Goran Dragic en décembre a forcé le Heat à sortir des sentiers battus. Erik Spoelstra a envoyé Winslow au poste de garde, où son agressivité en descente, sa taille et son sens de la cour sont devenus des actifs plutôt que des passifs. Enfin, il semblait que Miami avait trouvé un moyen de maximiser le potentiel que le produit Duke avait montré au début de sa carrière tout en masquant son tournage fragile. Mais avec l'arrivée de Jimmy Butler pour cannibaliser le rocher et Dragic (et les serveurs Dion) en pleine forme, je crains que Point Justise ne soit plus. Si c’est le cas, le Heat souhaite que les tirs à trois points de 37,5% de Winslow sur quatre tentatives par match soient viables dans un rôle différent.

Quelle est l’intérêt de la rotation des ailes des Timberwolves?

Ne regarde pas maintenant, mais le Minnesota a discrètement réuni un groupe de jeunes échangistes envieux. Robert Covington est l’idéal platonique 3-D lorsqu’il est en bonne santé. Josh Okogie, un joueur de deuxième année, avait souvent l’air d’une RoCo à l’entraînement la saison dernière. Jarrett Culver, ex-Blazer Jake Layman et Net Treveon Graham, très talentueux, et Ryan Saunders ont quelques options intéressantes pour frapper des coups autour de Karl-Anthony Towns d'un côté et couvrir ses limites défensives de l'autre.

(Il y a aussi Andrew Wiggins.)

Comment les Pacers marquent-ils avant le retour de Victor Oladipo?

Indiana a eu du mal à générer l’offensive après la chute d’Oladipo en janvier dernier avec un quad déchiré. avec remplaçant première option Bojan Bogdanovic, tireur de confiance Darren Collison, et le sous-estimé Thaddeus Young occupant trois places de départ. Si Malcolm Brogdon a plus de sauce à tirer que ce qu’il a montré à Milwaukee, et si la combinaison de Jeremy Lamb et T.J. Warren peut rattraper le départ de Bogdanovic, Indiana pourrait tenir la ligne jusqu’au retour d’Oladipo. Sinon, ces jeux avant le retour d’Oladipo seront une véritable corvée.

Qui est le plus gros Clipper sur le sol en période critique?

Mettez Kawhi Leonard et Paul George au marqueur permanent. Utilisez un stylo à bille pour écrire en Lou Williams et ajoutez le nom de Patrick Beverley au crayon au cas où Landry Shamet s’éclaire. Ça a l'air bien, mais vous ne voudriez pas que ces gars-là protègent la jante ou frappent pour des rebonds difficiles. Cela signifie qu’un joueur du groupe composé d’Ivica Zubac, Montrezl Harrell, JaMychal Green et Maurice Harkless doit émerger en tant que cinquième joueur.

Jim Boylen va-t-il laisser les Bulls courir?

Boylen n’est pas tout à fait le buffon que suggère l’esthétique substitut du lycée, du gymnase et du gymnase, mais il a tendance à pomper les échappatoires au lieu de laisser son équipe jouer librement. Stephen Noh de L'athlétisme a découvert une statistique fascinante: les Bulls avaient 10-17 ans quand ils possédaient un nombre supérieur à la moyenne de biens en transition et 12-43 ans quand ils ne l’avaient pas fait l’année dernière. Avec les vétérans de qualité Tomas Satoransky, Otto Porter (pour une saison complète) et Thaddeus Young rejoignant un noyau jeune et prometteur composé de Zach LaVine, de Lauri Markkanen, de Wendell Carter Jr. et de la recrue Coby White, les Bulls ont le personnel nécessaire pour s'envoler. le tribunal. La question est de savoir si Boylen les laissera faire.

Trae Young peut-il défendre du tout?

Les passes rapides et audacieuses de Young ont fait de lui et des Hawks l'un des favoris de League Pass l'an dernier. Il devrait reprendre là où il s’est arrêté, et c’est peut-être bien pour le moment compte tenu de la trajectoire de reconstruction d’Atlanta. Mais à un moment donné, il doit donner certains effort défensif pour compenser sa silhouette élancée. Atlanta a cédé près de 115 points pour 100 possessions lorsque Young était au sol l'an dernier. Cela ne peut plus arriver.

Que vont faire Buddy Hield et Bogdan Bogdanovic pour un rappel?

De’Aaron Fox a reçu l’essentiel de la presse à l’occasion de la saison des fêtes de Sacramento, mais ces deux tireurs d’élite étaient un délice caché dans le style de course à pied des Kings. Hield, la pièce maîtresse du contrat avec les Cousins ​​DeMarcus, était le meilleur tireur de périmètre à haut volume de la NBA la saison dernière en dehors de Stephen Curry. Bogdanovic, acquis lors d'une séance de draft avec Phoenix pour le choix numéro 8, a poursuivi sa saison de recrue prometteuse avec une campagne encore meilleure de deuxième année sur le banc. Égoïstement, je veux que les Kings jouent les deux ensemble sur l’aile depuis le saut, car c’est quand ils sont plus amusants à regarder. Malheureusement, ces alignements sont beaucoup trop déficients sur le plan de la défense, raison pour laquelle Sacramento a pris plusieurs mesures à la fois ennuyeuses et pourtant sensées pour limiter les minutes que jouent Hield et Bogdanovic. Il existe un monde dans lequel les deux menacent d’être des étoiles, mais cela ne se produira pas quand ils seront dans la même équipe.

Comment la chaleur espace-t-elle le sol?

Miami a terriblement manqué de tirs au but la saison dernière et il n’est pas évident que l’ajout de Jimmy Butler soit la solution idéale. Kelly Olynyk et Meyers Leonard intriguent les gros lanceurs, et les sains retours de Dion Waiters et de Goran Dragic devraient permettre à l’équipe de jeu secondaire de faire défaut à Miami la saison dernière. Cependant, si les modestes améliorations de Justine Winslow de trois points par rapport à l’année dernière ne progressent pas, Spoelstra devra faire preuve de beaucoup de créativité pour créer une infraction décente autour de sa nouvelle star. (Gardez un œil sur la recrue Tyler Herro, qui a impressionné en Summer League et en présaison).

Comment Kenny Atkinson entraînera-t-il une formation plus glamour?

Comme le dit le vieil adage, il est beaucoup plus facile d’être le chasseur que le chassé. Au cours de son mandat chez les Nets, Atkinson a démontré qu’il était bien plus qu’un bon entraîneur pour le développement des joueurs. Il a été l’un des tout premiers adeptes de la défense de zone et n’a pas eu peur de déployer des alignements peu conventionnels ou des tactiques de guérilla pour donner à son équipe des atouts supplémentaires. Mais ce genre de coaching est beaucoup plus facile à faire avec un groupe de perdants prêts à essayer des trucs. Est-ce que ce même esprit résonnera avec la liste d’étoiles plus établie d’Atkinson?

Photo de Michael J. LeBrecht II / NBAE via Getty Images

Combien de pick-and-roll Ja Morant et Jaren Jackson Jr. vont-ils exécuter tout de suite?

Ceci est révélateur de la façon dont les Grizzlies prévoient de développer leurs deux piliers de la jeune franchise. Jackson se présente comme la bête d’un grand homme moderne, mais le centre, Jonas Valanciunas, est l’offensif le plus efficace de Memphis après son arrivée de Toronto en milieu de saison. Morant, quant à lui, a une vision lisse et sautille, mais doit prouver qu'il peut faire des trios sans dribble pour maximiser ces cadeaux. Cultiver le partenariat à long terme entre Morant et Jackson devrait être le premier objectif des Grizzlies, mais il ne serait peut-être pas prudent de lancer les deux aux loups immédiatement, étant donné la fiabilité offensive de Valanciunas, la capacité de tir de Jackson et l'inévitable croissance de Morant. des douleurs.

Quelle est la prochaine évolution du jeu Double Drag d’Atlanta?

Comme Nekias Duncan nous l’avait expliqué l’année dernière, l’amélioration de Trae Young en deuxième période reposait sur un alignement appelé «Double Drag». C’est alors que deux écrans géants placent un écran de balle décalé pour Young à plus de 30 pieds du cerceau, puis dans des directions opposées. Les passes profondes et les passes douces de Young en ont fait un défi majeur pour les équipes jouant de la ficelle l’année dernière, mais tout le monde sait maintenant que ça va venir. Comment vont-ils s'adapter et comment Young and the Hawks s'adaptera-t-il à ces ajustements? Ce sont les jeux de chat et souris schématiques pour lesquels je vis.

Rick Carlisle peut-il toujours élever un casting de soutien fragile à plus que la somme de ses parties?

L’entraîneur-chef de longue date des Mavericks s’est forgé une réputation de sorcier en invoquant des équipes de séries éliminatoires parmi une série d’alignements idiosyncratiques au cours de la demi-décennie qui a suivi la division par l’équipe du titre en 2011. Ces années lui ont procuré une sécurité d'emploi incroyable alors même que Dallas acceptait qu'il soit nécessaire de le reconstruire une fois que Dirk Nowitzki aurait finalement vieilli. Mais après trois saisons de loterie consécutives, il est juste de se demander si le style de contrôle de Carlisle n’est pas en contact avec la révolution de la vitesse du jeu. L’alignement de Dallas autour de Luka Doncic et de Kristaps Porzingis ne comprend aucun véritable meneur de jeu, une aile défensive digne de ce nom qui ne sait pas tirer et un trio de centres moyens au mieux flanquant Porzingis à l’avant. Ils parient que Carlisle peut toujours préparer un plat de basket savoureux à partir d’ingrédients non conventionnels, comme il le faisait par le passé.

Comment les nombreuses signatures d’agent libre des Knicks vont-elles interagir avec le jeune noyau de l’équipe?

Après avoir flairé Kevin Durant et Kyrie Irving (et s'excuser auprès de leurs fans pour le faire), les Knicks ont résisté à l’envie de grossir leurs livres avec d’énormes contrats à long terme. Ce genre de décision indique généralement un processus de reconstruction plus lent et un engagement envers la jeunesse, que les Knicks ont sous la forme de R.J. Barrett, Mitchell Robinson, Kevin Knox, Dennis Smith Jr. et / ou Frank Ntilikina. Mais comment ce jeune est-il censé se développer lorsqu'il est en compétition pour des coups, des minutes et de l'espace avec une légion de dédicaces vétérinaires qui comprend (souffle profond), Julius Randle, Marcus Morris, Elfrid Payton, Taj Gibson, Wayne Ellington, Reggie Bullock, et Bobby Portis?

Aaron Gordon peut-il faire un autre saut?

Nous allons simplement devoir vivre avec l’insistance de Magic pour incarner Gordon comme un petit attaquant maniant le ballon au lieu d’un destroyer semblable à celui de Draymond Green qu’il semblait sur le point de devenir plus jeune. Cela dit, Gordon a discrètement amélioré son jeu au sol l’an dernier, passant à 35% du centre-ville tout en augmentant son taux d’aide et en intimidant les ailes plus petites à l’intérieur. Gordon n’a besoin que d’améliorations progressives dans les deux domaines pour pousser l’équipe des étoiles et devenir le premier initiateur du périmètre d’Orlando. Il n'a que 24 ans, étonnamment.

La défense de Denver est-elle vraiment bonne ou a-t-elle simplement eu de la chance?

Denver est finalement devenu sérieux en défense l’année dernière, enregistrant la 10e meilleure marque de la ligue et flirtant avec encore mieux au début de la saison. L'entraîneur Mike Malone a rendu le système plus agressif en demandant à des joueurs comme Nikola Jokic de glisser au niveau des écrans anti-balles au lieu de rester dans le couloir.

Mais rétrospectivement, Denver aurait peut-être eu de la chance. Comme Michael Pina l’a noté, les adversaires de Denver n’ont marqué que 33,4% des buts à trois points la saison dernière, la meilleure marque de la ligue – et un contraste frappant avec les trois dernières finales consécutives des cinq dernières. En fait, Denver a permis plus L'année dernière, NBA.com a classé les trois joueurs «ouverts» par rapport à 2017-2018, mais ils ont réussi à s'en sortir, car les équipes n'ont tiré que 31,9%.

Le suivi des données est notoirement peu fiable, et il est possible que la pression plus agressive de la balle exercée par Denver sur des tireurs techniquement «ouverts» ait un effet intangible, mais la défense à trois points ne résiste généralement pas d’une année à l’autre. Les Nuggets espèrent mieux qu’ils sont l’exception à la règle.

Hassan Whiteside acceptera-t-il son rôle à Portland?

Si vous acceptez le principe selon lequel Portland avait besoin d’une solution à court terme pour tenir compte de la blessure de Jusuf Nurkic, l’acquisition de Whiteside sans renoncer à aucune pièce significative à court ou à long terme est logique. Mais même si Whiteside s’intègre culturellement – ce qui n’est pas une donnée, peu importe la qualité du leadership de Damian Lillard – il n’a pas vraiment voulu ou ne pouvait pas jouer comme Nurkic pour donner corps à l’offensive des Blazers. Nurkic est un opérateur malin qui distribue des dribbles et établit des filtres moyens et effectue des passes très précises. Whiteside a toujours voulu abattre des cavaliers et s’affilier chaque fois que ses entraîneurs le suppliaient de jouer davantage à Nurkic. Lui demander de graisser les rouages ​​de l’offensive de Portland avec des décisions rapides et des jeux qui ne figurent pas toujours dans le tableau des points c’est beaucoup demander.

Rudy Gobert peut-il tout faire pour le Jazz de manière défensive?

Dégoûté par les trios ouverts en briques sans fin lors des deux séries éliminatoires, le Jazz a procédé à une métamorphose en basse saison, larguant sa marque de fabrique et sa dureté intérieure pour davantage de tir et de mise en scène. À présent, c’est à Rudy Gobert, double défenseur de l’année, de faire en sorte que les Jazz gagnent plus qu’ils n’ont perdu avec ce compromis. Je suis persuadé que sa protection sur le rebord couvrira une multitude de péchés défensifs sur le périmètre, mais je crains qu’elle ne demande trop à engloutir les rebonds Bojan Bogdanovic et Jeff Green ne seront inévitablement pas pris au dépourvu.

La magie met-elle trop de confiance en Jonathan Isaac?

La magie est vraiment haut sur Isaac, et vous pouvez comprendre pourquoi. Sa combinaison de longueur, d’agilité et d’intelligence en matière de défense est déjà terrifiante, et il est encourageant de constater qu’il a obtenu une place de départ lors de sa deuxième saison NBA. La prochaine étape consiste à devenir davantage une menace offensive. Son tir de périmètre n’est pas encore assez bon pour effrayer les équipes, et son athlétisme sur les coupes dans les paniers et les rebonds offensifs a surtout été gaspillé dans le système conservateur de Steve Clifford. Isaac ne sera jamais un buteur primaire, mais le Magic a besoin de son énergie pour pimenter son attaque. Ce serait dommage si c’était la deuxième année consécutive que sa principale contribution offensive consistait à convertir un groupe de trois peu contestés à un taux inférieur à 35%.

Shai Gilgeous-Alexander est-il vraiment bon ou juste une belle perspective?

Les Clippers ne voulaient vraiment pas échanger Gilgeous-Alexander; L'athlétisme rapporte qu'ils étaient «navrés» de devoir se séparer de lui pour décrocher le plus gros doublé de l'agent libre depuis The Decision. Peu de jeunes prospects produisent de telles critiques élogieuses d’initiés et d’étrangers. Il est certainement le matériel de test de la première équipe de première équipe. Mais ce n’est pas la même chose que d’affirmer que c’est une star qui attend le projet de reconstruction d’Oklahoma City. Il est peut-être posé et astucieux, mais il était également un tireur réticent et un mauvais joueur au cerceau l'année dernière. Pire, il jouera hors de position tant que le Thunder aura Chris Paul sur la liste. Le potentiel de Gilgeous-Alexander est-il plus proche de celui d’Eric Bledsoe ou de Kyle Lowry?

Photo de Ron Hoskins / NBAE via Getty Images

Myles Turner et Domantas Sabonis peuvent-ils jouer ensemble?

Après deux ans de riposte sur l’inévitable, les Pacers se sont enfin engagés à former ensemble leur duo de 23 ans, formé de frontcourt, alors qu’ils sont tous les deux modernes. Les alignements avec les deux la saison dernière étaient nettement moins bons à l’offensive que les alignements avec un seul, ce qui est logique car les deux font leur meilleur travail autour de la peinture. Les premiers signes suggèrent que Turner, un tireur à 39% de la distance l’an dernier, sera celui qui s’accroche plus souvent au périmètre pendant que Sabonis fait son travail à l’intérieur. Cependant, la sortie de Turner est lente et sa décision contre les artistes de la sélection rapide est suspecte au mieux, alors les équipes l’aideront à embêter Sabonis. Les Pacers doivent rendre ce couple viable, car Turner entame une extension de recrue de 72 millions de dollars pour quatre ans et Sabonis devrait au moins ordonner cela quand (si?) Il entre en jeu en liberté restreinte l'été prochain. Il n’ya pas beaucoup de temps pour l’expérimentation avant que les Pacers des petits marchés ne s’engagent lourdement sur le plan financier.

Caris LeVert peut-il être son meilleur à côté de Kyrie Irving?

LeVert était l’option n ° 1 des Nets au début et à la fin de la saison dernière, ressemblant à un All-Star dans le processus. Entre-temps, il a été grièvement blessé à la jambe et a mis un certain temps à reprendre confiance en jouant avec D’Angelo Russell plutôt que comme entraîneur principal. La blessure est dans le passé, mais l’arrivée de Kyrie Irving ne fera que cannibaliser davantage les représentants de LeVert. Il ne peut pas tirer 27% sur les trois passes encore et encore cette année, sinon il stagnera de la même façon que Jaylen Brown et Jayson Tatum ont joué contre Irving l’année dernière.

Zach LaVine peut-il être un joueur gagnant?

Longtemps considéré comme un joueur peu calorique et inefficace, LaVine a au moins perdu cette dernière désignation la saison dernière. Les propos durs de Jim Boylen ont peut-être dissuadé de nombreux fans de Bulls, mais ils ont certainement contribué à propulser le jeu de LaVine vers de nouveaux sommets. Marquer efficacement sur une équipe terrible jouant la corde est une chose. Faire le saut tout en contribuant davantage à la victoire réelle en est un autre. Les Bulls ont suffisamment de talent offensif supplémentaire pour permettre à LaVine de revenir sur sa sélection de lancers fragile et de l’aider de manière moins glamour. La question est de savoir si LaVine est capable de le faire.

Combien le retour de DeJounte Murray après une blessure va-t-il changer les Spurs?

Murray recevait des critiques élogieuses avant de déchirer son ACL lors de la dernière pré-saison, et les Spurs ne sont pas exactement une franchise connue pour son hyperbole. San Antonio a raté sa défense de l’année dernière, mais Murray présente également des défis offensifs, surtout si sa présence au sol signifie moins Derrick White. L’envergure infinie et les pieds rapides de Murray ont largement compensé ses limitations de tir en 2017-18, mais c’était avec Kawhi Leonard sur la liste au lieu de DeMar DeRozan. Même Gregg Popovich aura du mal à conserver l’attaque gagnante de San Antonio si les tirs et les finitions de Murray ne s’améliorent pas.

A quel point Devin Booker est-il responsable de la récente ineptie des Suns?

La garde Suns de cinquième année est devenue un test Rorschach ambulant centré sur une question impossible à résoudre: est-il possible d’empiler un nombre incalculable de seaux et peu d’autres pour une organisation anti-incendie sans pour autant avoir quelque responsabilité que ce soit pour l’état de la franchise? D'une part, Booker a marqué plus efficacement la saison dernière tout en améliorant sa qualité de passeur. Par contre, son attention défensive aux détails demeure honteuse et il aurait probablement profité de la camaraderie, de l’entraînement et de la pression qui règnent en jouant pour Team USA cet été. Les Suns ont toujours de sérieux problèmes, mais ils ont au moins fourni à Booker un véritable meneur de jeu et un coach expérimenté qui permet aux jeunes talents de se rencontrer. Cette devrait sera la meilleure saison de la carrière de Booker. Si ce n’est pas le cas, peut-être fait-il vraiment partie du problème.

Comment Jamal Murray devient plus efficace?

Il est facile de se laisser séduire par ces jeux où Jamal Murray ne peut pas manquer. Le voir frapper chaque coup de son nez dans le livre – qu'il soit profond ou court, en équilibre ou déchaîné, sorti du pick-and-roll ou en sortie de fond d'écran – est palpitant pour les fans de Nuggets et démoralisant pour ses adversaires. Mais ces sommets sont également marqués par des creux tout aussi mémorables, comme peuvent en témoigner tous les spectateurs des séries éliminatoires de Denver. Il est irréaliste et contre-productif de s’attendre à ce que Murray joue comme un général de plancher en acier, mais les montagnes russes doivent faire plus que 37 pour cent contre 3, 48 pour cent pour deux et un pourcentage de tir réel inférieur à la moyenne pour quelqu'un qui utilise un quart des biens de son équipe. Denver a trop investi en lui pour que ces chiffres stagnent.

Le système défensif des Blazers peut-il persister sans ses meilleurs joueurs défensifs?

Lassés de voir leurs combats de briques trois en séries éliminatoires, les Blazers ont fait leurs adieux aux attaquants Al-Farouq Aminu et Maurice Harkless et les ont remplacés par des joueurs défensifs plus faibles qui feraient théoriquement leurs coups lorsque les équipes se serviraient de Damian Lillard et de CJ McCollum. . In the process, the Blazers are hoping their conservative defensive system can cover up the defensive quality those two former starters provided. It’s a heck of a bet on themselves, especially with defensive backbone Jusuf Nurkic also out for most of the season. Going from too many combo forwards to zero is a major change.

How does De’Aaron Fox zoom into superstardom?

Fox’s improvement from Year 1 to Year 2 was staggering even by the rookie-to-sophomore standards we expect. He became an expert floor manipulator almost overnight and drove the most relentless fast break in years. He already had all the intangibles a franchise player must possess, and last year showed he had the game, too. But the jump from good to great will be much harder, especially now that he and his team won’t sneak up on anyone. Can he become as effective an orchestrator of a functional half-court offense as he is directing traffic in the open floor?

How long can P.J. Tucker hold up?

Our favorite pancake-loving thicc forward again held Houston’s fragile mix together with his unique brand of perimeter defense, toughness, and corner three-point shooting. Mike D’Antoni routinely calls Tucker one of the best players in the league, which sounds wild until you check Tucker’s on/off numbers. There aren’t any other agile-yet-plump forwards that can check both Kevin Durant and Karl-Anthony Towns, pursue loose balls with unbridled ferocity, and accept an offensive role where they may not touch the ball for several possessions. That’s a blessing when he is available, but a curse the second he’s not. That makes me nervous, because it’s asking a hell of a lot for him to play 3,200 minutes again at age 34.

What is D’Angelo Russell’s best role with the Warriors?

The Warriors signing Russell was so out of left field that many of us (myself included) figured they acquired him to be a trade asset instead of a foundational player. That could still happen, but it certainly hasn’t been the party line coming out of Oakland San Francisco during the preseason. So how will the Warriors, who ran fewer pick-and-rolls as a team than Russell did individually last season, integrate Russell’s skill-set into their post-dynasty reboot? Is Russell now the point guard, or will he be asked to play off ball to facilitate a Stephen Curry resurgence? Will he be used often with Curry, or was he acquired to buttress the non-Curry units that are sure to struggle for offense? Can Golden State possibly defend with a Curry-Russell backcourt? I have so many questions.

Photo by Jay Metzger/NBAE via Getty Images

What happens to the Lou Williams-Montrezl Harrell pick-and-roll with Paul George and Kawhi Leonard around?

It speaks to the Clippers’ unique character that their go-to scoring play combined Williams’ slippery bucket-getting with Harrell’s ferocious rim rolls. As ESPN’s Zach Lowe illustrated, defenses could never get a read on the two bench players’ tendencies and were consistently roasted. But the Clippers have Kawhi Leonard and Paul George now, and one thinks they’ll want to take a few shots here and there in high-leverage situations. Here’s hoping the two new stars make the delightfully unstoppable Williams-Harrell pick-and-roll even better instead of relegating it to the sidelines.

How will Mike Conley’s game change playing alongside Donovan Mitchell?

Conley arrives in Utah as a sage old head that can help Donovan Mitchell grow. He’s battle-tested, stone-cold in clutch situations, and thrives on or off the ball. But before we channel Conley into a less central role, it’s important to remember that he took an individual jump over the past couple years by becoming more selfish, not by suppressing his own offense to help others. His two highest-usage seasons (2016-17 and last year) also so happened to be his two most efficient scoring years, and he’s never played with another ball-handler like Mitchell. Did the Jazz trade for the Conley of the past three years, or the more understated conductor of the Grit ‘N Grind Grizzlies? Which of the two helps Mitchell most?

Will we see more elaborate transition offensive and defensive strategies?

Due to a multitude of factors – rule changes, longer-range shooting, and more skilled big men entering the league – transition play has become more important than ever. Rather than dividing games into offense or defense, I tend to split it up by two different stages: run-of-play sequences that includes all defensive rebounds and live-ball turnovers, and dead-ball situations that occur after a basket is made or the ball goes out of bounds. These days, the sign of a great team is one that maximizes and dominates the former, while limiting opponents to the latter.

The strategic ripple effects of this change are intriguing. Coaches have designed sneaky early offense plays for a while now, but will they script even more now? Will offensive rebounding make a comeback in a different form, or will it further decline in the name of getting back? Will leaking out become less a no-no and more a smart strategic play? Can we finally kill the outdated “follow your shot” truism once and for all? I’m looking forward to seeing some real innovation in this space.

How does Kyle Kuzma fit on this Lakers team?

The holdover member of the Lakers’ once-promising young core now finds himself in a tricky predicament. The Kyle Kuzma brand has never been stronger, both as a marketing tool and a means to achieve cache with new teammates. Yet the arrival of Anthony Davis, combined with his insistence on playing power forward instead of center, also boxes Kuzma out of an obvious place in L.A.’s natural pecking order. He’ll need to hit more spot-up threes and learn to play some perimeter defense for Brand Kuzma to achieve staying power, but that’ll be tough when two of the best seven players in the league are on his team et play his position.

Can Kyle Lowry and Marc Gasol be top options again?

Playing with Kawhi Leonard was a liberating experience for both of these former All-Stars and now-champions. They didn’t need to carry their team’s offense anymore, freeing them to affect games in other ways with their genius-level intelligence and savvy grit. It’s hard to then go back the other way and take on more of a scoring burden, especially at their advanced ages. Yet Toronto might need both to do so as long as they stay in town, unless Pascal Siakam seizes the throne and some other youngster steps into his void.

Does Chris Paul have anything left?

The Point God’s current plight reminds me of Joe Johnson’s years ago, in that the weight of his massive contract obscures that he’s still pretty good. I understand Paul is a 34-year-old small guard bound to miss a third of the season with nagging ailments, but it wasn’t cette long ago that he was his team’s best player in the Western Conference Finals. The six inches of separation he once could create is down to three, and he’s certainly lost a step defensively. Yet I can’t shake this feeling that Paul will relish a Thunder setup that seems tailor made for his grind-it-out, controlling style – at least until they trade him somewhere better.

Can Jank Kiddogel get the Lakers to defend?

Silver Screen and Roll’s Harrison Faigen wrote a deeply reported piece into this topic that’s worth reading. My big question: how do those plans hold up if and when LeBron James and/or Anthony Davis go half speed to preserve their energy for offense?

Will Victor Oladipo be the same after he returns from injury?

It’s easy to forget that the 27-year-old Oladipo has only looked like an All-Star in one of his six NBA seasons. That one season was breathtaking – you could say Oladipo was a top-10 NBA player in 2017-18 and I wouldn’t argue with you – but it was just one season. Nagging injuries were already limiting Oladipo’s effectiveness last season before he suffered that devastating torn quad in January. Considering the way he uses his athleticism and speed to terrorize opponents on both ends, I’m not sure it’s a cinch that he’ll storm back to the court and return to his best self. Can he really duplicate that 2017-18 season if his body is forever compromised?

What can Blake Griffin do for an encore?

Griffin’s 2018-19 season was truly remarkable. Seeing him seamlessly toggle between floor-spacing playmaker and post-up battering ram, often on the same possession, made a sad-sack Pistons team watchable last year. Detroit’s roster was short on talent and didn’t really fit, but Griffin’s versatility somehow lifted it to the playoffs. The only thing harder than performing like he did last year is doing it again.

What does an unleashed Jrue Holiday look like?

In an interview on Sirius XM, new Pelicans general manager David Griffin presented a lofty challenge for the NBA’s Indie star. “I told him ‘You can be the most underrated guard in the league for as long as you want to be, but I’d rather you want to be an MVP,’” Griffin said, suggesting Holiday now has “permission to dominate” with Anthony Davis gone. I feel confident saying Jrue Holiday will not win MVP this year, but Griffin’s point is a sound one. As great as Holiday can be defensively and as a playmaker, he’s also the kind of player content with starring in spurts and taking a backseat to teammates otherwise. What happens if and when those spurts become longer? How good will Jrue Holiday be then?

Is C.J. McCollum more like Playoff CJ or Regular Season CJ?

McCollum’s 2018-19 regular season was a mild disappointment. His scoring efficiency fell off a cliff, mostly because his unhealthy-yet-seductive diet of floaters and long twos finally caught up with him. McCollum’s 2019 playoffs, on the other hand, were a revelation. He confidently fired more off-the-dribble threes, ripped switching defenders to shreds with his silky isolation game, and even took the highest-leverage shots for Portland once Damian Lillard ran out of gas. Maybe McCollum just has the kind of game that works best in the playoffs, when it becomes more difficult to generate good shots. Maybe McCollum just had a well-timed hot streak. Or, maybe McCollum really has leveled up to Lillard’s level, which would certainly raise Portland’s overall ceiling.

Photo by Kathryn Riley/Getty Images

How will Brad Stevens use Kemba Walker?

Stevens is about to coach his third pint-sized scoring assassin in Kemba Walker. His first, Isaiah Thomas, thrived due to a highly structured system that masked his size by constantly playing on the move. (Here’s a video breaking it down). His second, Kyrie Irving, preferred more standard pick-and-rolls and isolations, leading to a disjointed approach that left nobody happy. Walker is an interesting hybrid of the two: he’s small and squirmy like IT, but thrived in Charlotte playing something closer the more direct style Irving preferred. Stevens is creative, so I’m curious to see how he gets the most out of Walker without forgetting about his three other notable wing shot creators.

Will the scorned Lakers kiddie core improve simply because they’re no longer on the Lakers?

Josh Hart’s slip-up when he equated the vibe around the Lakers’ organization to LaMelo Ball’s ill-fated Lithuania sojourn will take on a whole new meaning if the Pelicans thrive this season. The implication was that the Lakers’ player development infrastructure was so destructive that L.A. had a lot more than they realized in the three players it gave up to acquire Anthony Davis. For that to be true, Hart, Lonzo Ball, and Brandon Ingram need to kill it in an up-tempo New Orleans system that theoretically plays to their strengths. Early signs are promising – especially with Ball’s improved shooting form – but I worry the Pelicans may not have enough perimeter shooting for Ingram to thrive.

What will the 76ers’ half-court offense look like without Jimmy Butler and J.J. Redick?

When push came to shove, Philadelphia had two bona fide ways to score last year. One was to put the ball in Jimmy Butler’s hands and let him create. The other was to run J.J. Redick off a maze of screens and use the threat of his shooting to open up opportunities for others. Neither of those choices are available to the 76ers this year, and it’ll take a village and some imagination to account for the loss of two excellent perimeter shot creators. Joel Embiid needs to pass better out of double teams. Tobias Harris must tap into some hybrid of Redick’s non-stop motion and Butler’s pick-and-roll craftiness. Al Horford has to take threes more confidently and deliver more hi-lo passes than he has since his Atlanta days. Josh Richardson has to hit open shots. Ben Simmons has to take open shots. If all five players make those marginal improvements, the 76ers will be fine. If not, this grand experiment may get bumpy.

How will the Mavericks use Kristaps Porzingis?

It was hard to see a clear developmental roadmap for Kristaps Porzingis before he got hurt, thanks to the cesspool that was the Knicks. By the time the Mavericks hosts the Washington Wizards in their season opener, it’ll be nearly 21 months since we last saw him in a meaningful NBA game. The Mavericks are staking a hell of a lot on his star potential, but I have no idea how they’ll coax that out of him. I’m prepared for anything at this point.

What can Bradley Beal do for an encore?

The league’s trade machine target du jour is coming off a career season largely wasted in the Wizards’ vortex of mediocrity. But before we assume that he can swing the title race if traded away, I think it’s reasonable to wonder if he can duplicate last season’s success, much less exceed it. On the one hand, Beal is just 26, with a skill set that theoretically fits nicely in tandem with another star. Maybe it’s true that John Wall held him back from showing off his complete game in the past. That said, I worry about his minutes load, combined with his history of stress injuries in the past. It’s a Sissyphean tragedy that he piled up more than 3,000 minutes last season for that directionless Wizards club. If the Wizards do indeed trade him to a contender as many expect, I worry that new team will end up footing the bill for that overuse.

How important was Al Horford to holding the Celtics together?

Those of us who appreciate the finer things in basketball have championed the theory that Al Horford was actually the most important Celtics player, not Kyrie Irving or Isaiah Thomas. What better way to test that theory than to replace Irving with a comparable talent, but swap out Horford for empty calorie All-Star Enes Kanter? If Horford’s understated-but-essential skill set really was that important to the Celtics, then we should expect a serious Celtic drop-off this year even with all the perimeter talent they have. But if that doesn’t happen, maybe Marcus Smart was right when he suggested Horford’s perimeter-oriented game hurt Boston more than many of us let on.

Can the Bucks possibly replace Malcolm Brogdon?

During a preseason media session with reporters, Bucks managing partner Marc Lasry characterized re-signing Brogdon as a “luxury” and not an “imperative” this summer. (The use of the word “luxury” is amusing because the question specifically referenced going into the luxury tax to re-sign him. It’s not called the Imperative Tax, Marc!). Lasry’s right to a point: the Bucks already have players on the roster that can handle the ball, shoot from distance, defend three perimeter positions, and attack closeouts from even the longest wings. Paying $23 million a year (times at least two due to luxury tax penalties) sounds untenable when considering the balance sheet. The problem is that those contributions must now be covered by five different players, and you can’t merge them together to create one Malcolm Brogdon. The tighter the Bucks’ margins get, the more Brogdon’s specific aggregation of skill will be missed.

What kind of offense does Doc Rivers run? Do the Clippers need an actual system?

As Kawhi Leonard’s star has risen, his team’s offensive systems have become more free flowing. Gregg Popovich bastardized his highly structured approach to let Leonard isolate in his final Spurs season, and Nick Nurse thrived with Leonard specifically because he didn’t really have a coherent system. It’ll behoove Doc Rivers to study the way Nurse tailored his team to Leonard’s strengths while also providing his other players the freedom to thrive on their own. With Paul George’s off-screen brilliance, Lou Williams’ pick-and-roll genius, and Rivers’ own after-timeout skill combining with Leonard’s one-on-one dominance, there’s no reason for the Clippers to over-complicate their offense. Still, I do worry there isn’t enough passing on this roster to break down the toughest defenses.

Photo by Mark Blinch/NBAE via Getty Images

How is Draymond Green supposed to cover up the Warriors’ defensive holes?

Fun parlor game if you’re not a Warriors fan: who is the best perimeter defender on the roster with Klay Thompson sidelined? Alfonzo McKinnie? Could it possibly be Stephen Curry? That’s OK, you might say, because the Warriors still have Draymond Green, a player some idiot once called “a defensive genius unlike any the NBA has ever seen.” But Green also was famously out of shape last regular season before going on a hunger strike to terrorize playoff opponents. That was fine when the Warriors had Kevin Durant, Andre Iguodala, Shaun Livington, and a healthy Thompson to cover for him, but it’s not going to work this year. (Also, Green’s at his best guarding nobody and roaming as a help defender, which doesn’t work as well when everyone else can’t guard anyone).

What does Quin Snyder’s system look like with elite shooters and secondary playmakers?

When Synder arrived in Utah, he had a reputation for being one of the league’s most creative offensive minds. We’ve seen glimpses of that work in action – a cool after-timeout play here, a new pick-and-roll alignment there, seamless second-side ball screens during the second quarter of a February home game – but the organization’s commitment to the Derrick Favors-Rudy Gobert pairing forced Snyder to be more pragmatic with his ideas. With Favors in New Orleans and intelligent veterans Mike Conley and Bojan Bogdanovic joining a roster that’s both stretchier and smaller, I’m expecting to see some cool stuff from Snyder now that he doesn’t have one hand tied behind his back.

What does an offensive system actually built around Karl-Anthony Towns look like?

Towns has every offensive skill in the book, yet we’ve never really seen the Timberwolves fully commit to building their entire offense around him for a full season. That will change this season: Jimmy Butler is gone, and the surrounding roster is heavy on role-playing wings and short on supplementary shot creation. Their hope for significant short- and long-term improvement is that Towns becomes an offensive system unto itself, much like Dirk Nowitzki often was during his Mavericks prime. We should all be excited to see how the Timberwolves unleash the full breadth of Towns’ game.

Can the Spurs still defy math?

Despite the constant fretting over their retrograde style, the Spurs finished sixth in the league in offensive efficiency last year. They attempted the fewest three-pointers in the league, but made up for it with obscene mid-range shooting, tight ball security, and by making the trifectas they did take at a league-best rate. The NBA is a better place when there’s stylistic diversity, so I hope the Spurs have indeed found a way around the enduring reality of three being worth more than two. However, I fear San Antonio simply had an unusually good shooting season that will be more difficult to sustain with the return of DeJounte Murray and the loss of bench ace Davis Bertans.

Is Pascal Siakam a full-time No. 1 option, or just one that pretends when Kawhi Leonard is resting?

Leonard’s load management meant Siakam played more than 1,000 minutes without him during the 2018-19 regular season. In those minutes, Siakam scored more than 27 points per 100 possessions with a true shooting percentage above 61 while using 22.5 percent of his team’s possessions. If he duplicates those numbers this year while still being his hyperactive defensive self, he’ll cement his status as Toronto’s franchise player and confirm he’s one of the league’s premier talents. But it’s one thing for Siakam to produce like that with Leonard as a security blanket. It’s another thing entirely to thrive when his name leads every scouting report and there’s a duplicable road map that several of Toronto’s playoff opponents uncovered to limit Siakam’s effectiveness.

What does a team with Jimmy Butler as the unquestioned Alpha Dog actually play like?

Butler has spent the past two years flexing his superstar muscles, so it’s easy to forget that he’s never been fully trusted as a no-brainer first option on his teams. Chicago traded him before we really could see that occur, and Minnesota and Philadelphia both had franchise big men that took center stage (pun intended). Butler’s desire to be The Man explains why he engineered a sign-and-trade to Miami instead of signing back with the 76ers’ title-contending roster. What will this mean in practice? Will Butler play mostly on the ball, or off it? Will he play out of the mid-post while shooting bigs space the floor, or will he run a lot of very high pick-and-rolls that other downhill drivers love? Will he slow Miami down, or run with his younger teammates? In the process, we’ll learn just how valuable Butler really is.

How will teams defend the Luka Doncic/Kristaps Porzingis two-man game?

We’ve seen plenty of “unicorns” enter the league, and we’ve even seen unicorns that were teammates, but we’ve never seen an all-unicorn two-man game with this much built-in synergy. There’s a world where Doncic’s size and playmaking combine with Porzingis’ lightning-quick release and vertical threat to form something we’ve never seen before. Since this’ll be the bread-and-butter of Dallas’ offense for years to come, I’m curious to see how opponents try to neutralize the Mavericks’ two core players. Will they switch and force either to go one-on-one? Will they dare trap Doncic considering his vision? Will they go under Porzingis’ screens? Will they defend Porzingis with a smaller player and Doncic with someone bigger?

Who is the Celtics’ second option?

While Kemba Walker is an infinitely more likeable frontman than Kyrie Irving, his arrival does little to change the fundamental basketball challenge that doomed the Celtics last year. Between Jaylen Brown, Jayson Tatum, and Gordon Hayward, the Celtics still have three wings that will be less effective and/or bristle if they don’t get enough touches. If anything, Brad Stevens’ challenge is even greater this year: Brown is angling for a new contract, Hayward isn’t burdened by his injury recovery, and glue guy Al Horford now plays for the rival 76ers. There’s a way for each to improve, but can Stevens elevate all three while still letting Kemba be Kemba?

Photo by Steve Dykes/Getty Images

What can Damian Lillard possibly do for an encore?

Every year, I’m convinced we’ve seen the best of Damian Lillard, and every year, he adds a new tool to his game and proves me wrong. Last year, he improved his defense to competence and somehow added more range on his deadly off-the-dribble three-pointers. Frankly, he deserved more MVP consideration than he got, considering the Blazers’ improvement and the load he carried to compensate for C.J. McCollum’s shaky regular season. At age 29, with three new starters likely entering the lineup, is there encore another level for Lillard to go up?

Who is the Lakers’ secondary perimeter shot creator?

LeBron James may be the best pick-and-roll operator of all time, and he’s now working with the best dive man in the game in Anthony Davis. But LeBron is also turning 35 this season, and it’s asking way too much of him to be the team’s only perimeter shot creator. Someone from the motley crew of Kyle Kuzma, Rajon Rondo, Avery Bradley, Quinn Cook, and Alex Caruso needs to handle the ball and make plays for others, if only to give LeBron a break. Remember: it was less than three years ago that LeBron publicly begged his team to get “a fucking playmaker” … and that was with Kyrie Irving as a teammate.

Who has the highest usage rate for the 76ers in clutch situations?

This is the strongest critique against the 76ers’ offseason makeover. The supersized starting five is interesting and Al Horford will do wonders for Joel Embiid on and off the floor, but who gets the ball with the game on the line? Who’s the closer? I’m not a fan of the blunt framing of that question because I see value in having late-game variety, but I understand the 76ers will need some pecking order when the game gets tight.

That’s why I’m less curious who handles the ball most and more curious who ends up finishing the most possessions. If the answer is Embiid, it suggests Philly figured out schematic ways to allow a big man to be the guy late. If it’s Ben Simmons, it’s an indication that he made enough offensive improvements this summer to avoid being stuck in the dunker spot. But if it’s Tobias Harris or someone else, then I worry Philly has been forced to compromise for the shortcomings of their two core players – again.

What is the actual basketball impact of the 76ers’ size?

I recently spent an afternoon rewatching that epic Game 7 between the Raptors and 76ers. At the time, I recall an undercurrent of fear that Toronto’s role players shrunk from the moment and needed Kawhi Leonard to drag them over the finish line, one bounce at a time.

In retrospect, the 76ers did not get enough credit for spooking the hell out of those shooters with their size and speed. The role players hadn’t shrunk from the moment at all; the Raptors’ next two rounds proved that. Instead, the 76ers were vaporizing their open attempts, turning each possession into a slugfest that tested the Raptors’ will and skill. In acquiring Al Horford and Josh Richardson, the 76ers have doubled down on that quality. I, for one, cannot wait to see how they try to replicate the terror they instilled in the Raptors for 82 games.

How important was Klay Thompson to the Warriors being THE WARRIORS?

Klay Thompson has always been viewed as the low-key essential cog in the Warriors’ devastating machine. Spiritually, he was the one who never got phased by the surrounding drama that comes with combining such incredible talent. Emotionally, he was the player who most demoralized opponents with barrages of made threes. Schematically, he didn’t need the ball to thrive on offense and took on all sorts of defensive assignments while doing the dirty work that Draymond Green and others got credit for cleaning up. If you wanted to be smart or counterintuitive, you’d declare that Thompson was the player who really made the Warriors the Warriors!

With that in mind, how the heck do the Warriors cope with his extended absence due to a torn ACL? If they cannot despite still having Curry and Green as anchors, then maybe Thompson really was the glue holding their fragile ecosystem together.

Will Nikola Jokic get in shape?

Nikola Jokic is riveting to watch. My colleague Seth Rosenthal once described him as an MVP candidate who “plays every minute like he’s wearing flip flops,” which is a perfect description. He does not look like he belongs in the modern NBA, much less dominate it.

But there’s also a serious reason a photo of him looking a bit pudgy during Nuggets media day was the meme of NBA Twitter for 24 hours. Until he slims down, Jokic’s beautiful game will bump against a self-contained glass ceiling. He still commits too many frustration fouls out of fatigue, and his inability to go the distance effectively in the fourth quarter of Game 7 against the Spurs nearly ended Denver’s season. It might be less fun for the neutral if his body is slightly more cut, but it’ll be a lot better for the Denver Nuggets’ title hopes.

What is the effect of more “load management” on the rest of the roster?

Get ready for “load management” to be one of the buzzwords of the season. Toronto’s year-long effort to preserve Kawhi Leonard ended with the franchise’s first title, and the NBA is nothing if not a copycat league.

There are some prickly big-picture questions the league must consider with this growing trend, but I’m most curious to see how more load management changes coaches’ attitudes toward player development. If stars are taking games off, that means there are more minutes for younger bench players to snag and show their coaches what they’re missing. To use just one example, I’m not sure Pascal Siakam develops into the player he’s become if he isn’t forced to accept the brunt of Toronto’s offense in those 22 games Leonard sat.

NBA coaches have developed tight rotation leashes out of fear of losing games, but maybe the load management trend will finally incentivize them to coach up their entire 15-man roster instead of only the more reliable players at the top of the list.

How will the league adjust with a year of film on the Bucks’ five-out system?

Mike Budenholzer caught teams off guard with a schematic adjustment so simple that you wonder why it took so long for the Bucks to implement it. He taped four boxes well behind the three-point line to show where his four other players should stand, then let Giannis Antetokounmpo go to work attacking the space everyone else vacated. Surround Giannis with three-point shooters and wide-open driving lanes: what a concept! But after watching the Raptors stop the Bucks in the playoffs, you can be sure the rest of the league will have schematic adjustments up their sleeves. Giannis + space is one hell of a fastball, but Budenholzer needs to come up with some offspeed pitches to keep opponents guessing.

How many one-legged threes will James Harden take?

The new move the 2018 MVP uncorked in the preseason is the galaxy brain meme personified. The thought of a wrong-footed one-legged three-pointer being a functional shot is completely absurd, but it actually solves a legitimate defensive problem for Harden. Teams forced Harden right all last season, to the point where some even played behind him. His patented stepback jumper is already difficult to block, but the one-legged, wrong-footed stepback jumper cuts the number of steps needed to get the shot off in half. Harden no longer has to worry about being called for traveling, and he now needs even less space and time to fire after freezing his defender. The whole endeavor has the feel of a hacker staying one step ahead of investigators, and is quintessential Harden. Even if he doesn’t actually take many of these shots when the regular season begins, the fact that he even thought to try some shows how far he’s willing to go to shatter the game’s norms.

What kind of coach is Steve Kerr, anyway?

The Warriors’ coach has lived a charmed life since taking over before the 2014-15 season. He gets credit for installing the Warriors’ signature offensive style and managing his players’ emotions while dealing with debilitating back pain of his own, but he freely admits he benefited from the foundation the previous coaching staff set.

Now that the core of those teams is gone, it’s Kerr’s turn to lay down a foundation for the Warriors’ next generation. With D’Angelo Russell arriving and several rotation spots that must be filled by younger players, Kerr must craft a different system than the one he used to great effect over the past five years. What system will that be, and is he really capable of maximizing a different kind of roster? We’ll learn a lot about Kerr’s coaching chops this season.

The Death Lineup is dead, so does this mean big men will get their revenge?

The Warriors’ Death Lineup, which symbolically ushered in the small-ball era, is no more after the departures of Kevin Durant and Andre Iguodala, and the injury to Klay Thompson. Anthony Davis, long the platonic ideal for the modern big man, has joined a team willing to honor his desire to play power forward. Look around the league, and there aren’t many teams with the capability of running traditional big men off the floor with speedy bigs. But this shouldn’t be considered a return to the past as much as a further evolution into the future, where big men possess the skills of smaller players while still being big. The small-ball revolution may be over, but the skill-ball revolution is stronger than ever.

Nicole Sweet-USA TODAY Sports

Will the Nets give Kyrie Irving the fully unleashed system he craves?

Irving’s biggest basketball gripe last year was not getting the chance to be an offense unto himself, a la James Harden in Houston. Celtics coach Brad Stevens tried appeasing everyone, which only resulted in a disjointed system that wasn’t Kyrie-centric enough for Kyrie, but too Kyrie-centric for everyone else.

By contrast, Nets coach Kenny Atkinson’s guard-heavy approach should be music to Irving’s ears. Brooklyn was fifth in the league in pick-and-roll possessions where the ball-handler shot, whereas Boston was 24th. With Kevin Durant out all season, Kyrie should get as many ball screens as he desires. Maybe Atkinson’s system really is the key to threading the needle between Irving’s desire for control and the need to further develop fellow ball-handlers Caris LeVert and Spencer Dinwiddie.

How will the Pelicans use Zion Williamson?

The best thing about the NBA’s newest sensation is that he cannot be classified. We’ve never seen a 6’6 dude who weighs more than most centers, jumps like a prime Vince Carter, and plays so directly that he doesn’t need to dribble much to dominate inside. That presents a unique-but-welcome challenge for Pelicans coach Alvin Gentry: how to use him in a way that develops his skills, yet still helps the Pelicans win this year? Early indications are that Williamson will mostly play power forward and act as a finisher while Jrue Holiday and Lonzo Ball handle the playmaking, which makes sense at this juncture. Best to let Williamson perfect his bread and butter now and worry later about improving his jumper and tightening his handle later.

Will any team come up with a defensive strategy to account for the space problem?

Prior to the 2018 playoffs, I released this video explaining how the NBA’s three-point expansion is making it significantly more difficult for teams to play good defense. The principle is simple: when defenses are forced to cover more of the court with the same number of players, they will snap like rubber bands.

To put this transformation into perspective:

  • The average three-point shot distance held steady at nearly 25.6 feet for the second year in a row in 2018-19 after not eclipsing 25.4 feet in any season from 2000-01 to 2016-17.
  • There’s no room to expand in the corner, so more teams are launching longer above-the-break threes. The percentage of overall shots that were above-the-break threes league-wide rose from less than 20 percent in 2014-15 to nearly 28 percent last year.

What’s an NBA defense to do when the two most efficient shots in basketball are from one foot away (the rim) and 27 feet away? Will someone find a new way to somehow limit both, or will we see more defenses operate like the league-leading Bucks last year and prioritize one zone (the rim, in Milwaukee’s case) while surrendering the other.

Is Joel Embiid’s body ready to sustain his dominance?

Embiid has been remarkably self-critical for Philadelphia’s second-round playoff loss to Toronto last season. He regretted not being his best self physically, thanks to several nagging ailments that may or may not have stemmed from shaky offseason dieting. He’s vowed to change that this year, and his slimmed-down body certainly looks ready to take on the pounding he’ll receive this season. With Al Horford in town to supply the interior help needed to rest Embiid and not suffer a significant drop-off, there are no more excuses for Embiid’s body breaking down when it matters most.

What does Russell Westbrook do when James Harden has the ball?

Even if the Rockets push the pace more this season, they’ll have plenty of possessions where four guys watch James Harden put on a dribbling exhibition. Those plays were more tenable with Chris Paul, who at least had to be honored from three-point range. Westbrook, on the other hand, is a historically bad (and frequent) bricklayer from three who has barely operated off ball since Kevin Durant left Oklahoma City in 2016.

Mike D’Antoni is a brilliant offensive mind, so I expect him to find some creative solutions to the Westbrook problem if Russ will buy in. We’ve seen lots of Westbrook attacking second-side pick-and-rolls decisively from the wing in preseason, but don’t be surprised if Russ gets stationed in the corner for baseline backdoor cuts or even acts as a roll man for Harden.

Does everyone play fast now?

Last season was a breakthrough one for up-tempo proponents. For the first time since the late-80s, more than half of the league averaged more than 100 possessions per game. A whopping 17 teams cracked the 100 mark in 2018-19, compared to just five in 2017-18. To get a sense of how much the game has changed, consider that the league’s slowest-paced team last year (Memphis) averaged 2.2 more possessions per game than the league’s fastest-paced team in 1997-98 (Boston). It’s hard to pinpoint a specific team actively slowing itself down this season, so is it possible all 30 teams will crack the magical 100 mark this year? If so, how do we properly contextualize counting stats, not to mention the overall viewing experience?

When will the three-point revolution stop?

We’re nearly a decade in, and the three-point trend is showing no signs of slowing down. The NBA’s three-point rate rose for the eighth straight season last year, and trifectas now account for more than 36 percent of the league’s field goal attempts. Tired: off-the-dribble threes. Wired: Stepback threes. Inspired: one-legged threes from 30 feet away. This has to taper off at some point, right?

How will Paul George and Kawhi Leonard divide up responsibility on defense?

If Kawhi Leonard is No. 1 on the list of best wing defenders in the NBA, Paul George is No. 1a, or vice versa. Wing defense is so prized these days that most NBA teams don’t even have one elite wing defender, much less the two best in the league.

That creates the ultimate first-world problem for Doc Rivers: which of the two actually gets the toughest assignment? Both Leonard and George are lockdown defenders on ball, but both also wreak havoc in passing lanes and shut down open threes with lightning-quick closeouts. It’ll be a delight watching them trade assignments and blanket entire sections of the court when they play together. (By the way, Patrick Beverley also belongs in the top 10 of that wing defender list, and he’s also on the Clippers. Holy crap).

What does Anthony Davis look like when he’s not checked out?

Let’s be real: Anthony Davis checked out last season. Combing through film and stats to find any clues for how he’ll perform this year is a useless exercise.

Instead, I’d recommend re-watching his post-All-Star break performance in 2017-18 if you need a reminder of his generational talent. Davis has always possessed every offensive and defensive tool in the book, but that was the first time he dominated with the sense of urgency that a franchise player must show. He was not afraid to take lots of shots, and he finally locked in defensively for a consistent stretch of time. Damian Lillard and C.J. McCollum still see him in their nightmares after he erased them with terrifying pick-and-roll defense in the Pelicans’ four-game playoff sweep.

If Davis is that focused from start to finish, the exorbitant price the Lakers paid to acquire him via trade will look like a pittance.

Gary A. Vasquez-USA TODAY Sports

What does a fully unleashed Stephen Curry look like?

I’m 32 years old – so old enough to remember the end of the Michael Jordan era – and I’ve never witnessed a basketball experience quite like Stephen Curry’s 2015-16 season. To our detriment and Curry’s benefit, the subsequent arrival of Kevin Durant put that unleashed version of Steph on ice. We didn’t think it’d ever return.

Now, Durant’s departure and the break-up of the Warriors’ dynasty will force Curry to embrace his inner gunner like he did in that breathtaking 2015-16 season. The 40 points he dropped in a preseason game against the Timberwolves was an early shot across the bow to the rest of the NBA.

Curry turns 32 this season, so it may be unrealistic to expect a direct copy of that magical 2015-16 year. Still, he’s shown enough of his old self when freed from KD’s shadow over the last three years to suggest that Ruthless Steph still exists somewhere in there. Now that the Warriors need every one of those moments to even compete in the Western Conference, it better come out of hibernation.

How does Giannis Antetokounmpo grow his game after his playoff failure?

Last spring, the Greek Freak reached the fork in the road every NBA legend eventually confronts. Nobody could deal with his historic combination of size, speed, agility, and intelligence … until someone found a way in the Eastern Conference Finals.

The Bucks’ six-game series loss gave Antetokounmpo’s critics all the ammunition they needed to tee off with the most reductive of criticisms: he needed to add some actual skill to his game instead of just plowing through opponents. All the success he had all year, all the incredible skill actually required to pull off the moves he makes, none of that matters anymore. The fact is that the Raptors absorbed Antetokounmpo’s powerful first punch and exposed weaknesses he must improve to rule this league – namely, his jumper, his propensity to spin into traffic, and his court sense. More teams will duplicate the Raptors’ tactics, so now it’s on Antetokounmpo to address those shortcomings to beat the NBA’s final boss.

Nobody said it would be easy or fair.

Is this still LeBron James’ league, or has it passed him by?

With apologies to all these other on-court storylines, one battle looms over the NBA this season: LeBron James vs. Father Time. The latter always wins in the end, but it’s still unclear if “the end” is now.

Even James’ most enthusiastic supporters must understand how formidable his opponent is. Sixteen seasons. Fifty-six thousand, two hundred and eighty four career minutes, including playoffs (but not Olympics). Nearly 1,200 regular-season games, plus 239 playoff contests. Twenty-eight thousand, four hundred and eighty four shots, plus another 11,892 free throws. Ten Finals appearances. It’s no knock on LeBron to suggest he has too much wear and tear to ascend back to his throne. Father time comes for us all.

On the other hand, James got to rest for the spring and summer for the first time since 2005. His Lakers are reinvigorated with the arrival of Anthony Davis, though their lack of depth and playmaking will force LeBron to carry a heavier burden than he should in the regular season. (Good luck asking him to try on defense before May). When not filming Space Jam, he’s had to hear about other young stars that have seized control of his league. He certainly won’t be lacking for motivation.

The NBA is a better place when it orbits around LeBron James. Is this the last season that happens, or has it already moved on?

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