Food et Brexit: nos placards seront-ils nus? | Aliments

jeLa journée est chaude et le bâtiment de la Commission européenne, situé sur la place Smith, à quelques rues du Parlement, a fait l’objet d’un buffet. Il y aura des sandwichs. Il y aura des cuisses de poulet rôties. Il est tout à fait autre chose que de savoir si quelqu'un aura un appétit après l'événement à suivre. peut-être décideront-ils de remplir leurs poches pour tenter de s’approvisionner en cas de pénurie possible. Un panel de savants, de lettrés et de franchement terrifiés s’est réuni ici pour discuter de l’impact probable du Brexit sur le secteur alimentaire britannique, et ce n’est pas un événement joyeux.

Julie Girling, eurodéputée conservatrice pour le sud-ouest de l'Angleterre et Gibraltar, spécialiste des systèmes alimentaires européens, nous dit qu'elle est normalement une âme ensoleillée et optimiste. Pas aujourd'hui. «Il y a très peu de bonnes nouvelles qui sortent du Brexit», dit-elle d'un ton lugubre. "C'est une tragédie que nous n'ayons aucune certitude." Nick von Westenholz, de la National Farmers Union (NFU), dont beaucoup de membres ont voté contre, nous explique différents scénarios commerciaux – les tarifs douaniers augmentent, diminuent ou disparaissent complètement – qui tous impact sur les finances du secteur agricole de manière complexe et donc sur sa capacité à produire davantage, ce que nous devrons peut-être faire après le Brexit pour continuer à nous nourrir.

Sue Davies de Which ?, la Consumers ’Association, s’inquiète de la signification d’un accord avec les États-Unis. Ils ont étudié l'opinion publique. «Quatre-vingt pour cent des gens ne sont pas à l'aise avec du bœuf élevé avec des hormones de croissance; 73% ne veulent pas de poulet chloré. »Pourtant, de plus en plus, c’est ce qui est à l’ordre du jour, ainsi que la possibilité d’importations de viande en provenance d’Australie actuellement interdites par l’UE, en raison également de leur utilisation d’hormones de croissance. Girling résume: "Il est temps que l'industrie alimentaire se dresse et déclare que le Brexit est une catastrophe."

À la fin du mois de septembre, il faudra six mois avant de quitter officiellement l'Union européenne. Ceux qui soutiennent le Brexit y voient évidemment le début d'un nouveau jour brillant pour la Grande-Bretagne. Les sombres prédictions de ce séminaire seraient rapidement qualifiées d’alarmisme. Après tout, il s’est tenu au siège de la Commission européenne à Londres. Il y avait peu de chances que ce soit une session de cheerleading. Comme bon nombre des positions acerbes du Brexiteers, les faits sont peut-être succincts, mais c’est certainement un point de vue opposé.

Néanmoins, pour de nombreux experts de l'industrie alimentaire britannique, dont les agriculteurs, les producteurs et les détaillants dont nous dépendons, le Brexit est de plus en plus perçu comme une calamité potentielle à laquelle le gouvernement britannique n'a pas donné suite. C’est un produit qui risque de perturber notre approvisionnement alimentaire, notamment les produits non récoltés et les rayons vides des supermarchés; c'est le symptôme du Brexit qui est susceptible d'avoir l'impact le plus rapide et le plus direct sur la population britannique.

Le 10 juillet, le Soleil ont indiqué que les ministres étaient en train d'élaborer des plans secrets pour stocker les aliments transformés, au cas où les discussions se briseraient. Quelques jours plus tard, le nouveau secrétaire du Brexit, Dominic Raab, décrivait cette histoire comme un «extrait sélectif», mais refusait de la nier. (CRU, une firme proposant une analyse de l’activité mondiale des métaux, a annoncé qu’il s’agissait d’une formidable opportunité pour le marché du fer-blanc en raison de l’intérêt suscité pour les conserves.) L’histoire des stocks fut rapidement suivie par un reportage selon lequel l’armée était sur attente pour acheminer les fournitures vitales aux bons endroits et annonce par la NFU que, dans l'éventualité d'un Brexit sans accord mettant fin aux importations, la Grande-Bretagne manquerait de nourriture en août 2019.

boîte de haricots



"CRU, une firme proposant une analyse du secteur mondial des métaux, a annoncé que le Brexit représentait une énorme opportunité pour le marché du fer blanc, en raison de l’intérêt suscité pour les produits en conserve." Photo: Romas Foord pour The Observer

Bien sûr, rien de tout cela n'est encore arrivé. Alors que l'été 2018, long et chaud, commençait, avec des démissions ministérielles et des accusations d'hyperbole superflue à propos des «Brexits au bord de la falaise» et du «no-deal», la situation a été aussi claire que la boue proverbiale. Au moment de la rédaction du présent document, nous ne savons vraiment pas ce qui va se passer le 29 mars 2019. Pour un journaliste qui a une longue échéance pour essayer d’évaluer la situation, c’est comme taper du sable.

Mais ce n’est que si vous considérez le Brexit comme un événement unique qui se déroulera un vendredi, dans six mois. Pour ce qui est de la chaîne d’approvisionnement alimentaire britannique, ce n’est pas le cas. L’impact du Brexit se fait déjà sentir. Les producteurs alimentaires sont des entreprises de grande envergure qui doivent prendre des décisions d'investissement dans les années à venir. Et face à l’incertitude du Brexit, c’est exactement ce qu’ils font.

PD Hook, dans l’Oxfordshire, est l’un des plus importants producteurs de volaille du Royaume-Uni. Il commercialise 900 000 poulets par semaine, qu’il s’agisse de gammes économiques ou de marques haut de gamme. «Nous avons connu une croissance de 3 à 5% par an au cours des 30 dernières années», me confie le directeur général, James Hook. «En raison du Brexit, nous maintenons notre volume actuel pour cette année et l’année prochaine. En gros, nous avons réduit nos dépenses d’investissement de moitié jusqu’à ce que nous sachions ce qui se passe. »En termes réels, cela signifie que la société« recule ». Mais il la considère comme une décision intelligente.

«Si nous avons un Brexit à la limite de la falaise, nous devrons peut-être conclure des accords commerciaux qui se traduiront par un poulet bon marché en provenance des États-Unis. Nous pourrions avoir des produits moins chers en provenance de Thaïlande et du Brésil, ce qui entraînerait une chute des prix sur le marché. »Il a d'autres préoccupations pressantes, notamment en ce qui concerne la main-d'œuvre. Le gouvernement britannique s’est engagé à ce que les ressortissants de l’UE travaillant déjà ici puissent rester, mais le système d’enregistrement n’a pas encore été clarifié. L’activité de Hook dépend de la main-d’œuvre de l’Europe de l’Est et, pour le moment, ajoute-t-il, le nombre de postes vacants a été multiplié par deux.

Ali Capper, qui dirige Stocks Farm, producteur de fruits et de houblon dans le Worcestershire, raconte une histoire similaire. «Lorsque vous dirigez une entreprise comme la nôtre, vous prenez une décision d’investissement dans cinq ou dix ans.» Ils songeaient à reconstituer leurs vergers avec de nouveaux arbres. "Ces arbres viennent de Belgique et des Pays-Bas, mais nous ne savons pas s'ils nous viendraient avec des tarifs ou non", déclare Capper. "Et si elles seraient retardées à la frontière." Donc, pour le moment, ils ont stoppé les investissements.

«Mais la plus grande crise est celle où les gens vont venir pour grandir, ramasser et emballer», poursuit Capper. Le problème n'est pas entièrement causé par le Brexit. L’expansion de nombreuses économies d’Europe orientale a pour conséquence que les Polonais restent chez eux et y trouvent un emploi. Cependant, de nombreux producteurs de produits alimentaires signalent que des ressortissants d'autres pays sont mis à l'écart du Royaume-Uni en raison d'une baisse de la livre sterling en raison du vote sur le Brexit et de l'incertitude quant à leur statut. Comme une personne me l'a dit, «ils ont des doutes quant à savoir s'ils sont même les bienvenus ici après le vote». Quarante pour cent des travailleurs migrants originaires de l'UE en Grande-Bretagne sont impliqués dans la fabrication de produits alimentaires. (Il y a neuf jours, le secrétaire à l'Environnement, Michael Gove, a annoncé qu'un projet pilote de visa pour les travailleurs agricoles débuterait au printemps 2019. Bien que l'idée ait été bien accueillie par l'industrie, le nombre de visas – à peine 2 500, soit 4% de la main-d'œuvre – était rejeté comme faible.)

carte de la Grande-Bretagne dans la nourriture



"La perturbation de nos approvisionnements alimentaires est le symptôme du Brexit, qui aura probablement l'impact le plus rapide et le plus direct sur la population britannique." Photo: Romas Foord pour The Observer

Des sociétés telles que Tilda ne font que déplacer la production. Trente pour cent du riz qu'il transforme sur ses sites britanniques est destiné à d'autres pays de l'UE. «Nous savons à quoi ressemblera le départ de l'union douanière», déclare Jon Calland, responsable des relations extérieures de Tilda. «Cela signifie que le Royaume-Uni obtiendra le statut de pays tiers.» Cela pourrait entraîner d'importants tarifs. Des produits tels que le riz, qui est uniquement transformé au Royaume-Uni plutôt que cultivé ici, seront soumis à des «règles d'origine» extrêmement complexes. Celles-ci déterminent dans quelle mesure un aliment peut avoir une contribution extérieure à l'UE avant que son coût ne soit supérieur.

«Vous parlez de règles d’origine au gouvernement britannique et ils n’ont tout simplement pas la moindre idée», déclare Calland. Le consommateur n’a pas besoin de les comprendre non plus, dit-il; Tout ce que nous devons savoir, c'est que Tilda a décidé de transférer un tiers de son activité, un tiers du chiffre d'affaires et un tiers des emplois, du Royaume-Uni vers un autre pays de l'UE. "Et avec cela ira la taxe que nous pourrions payer à la banque britannique."

De manière anecdotique, cette histoire semble se répéter dans l’ensemble du secteur alimentaire: investissements stoppés, production déplacée, incertitude. Cela indique une contraction de l'économie alimentaire en cours. Cela signifie également que la production alimentaire de la Grande-Bretagne va s’arrêter et même aller en sens inverse au moment exact où elle doit monter. Seulement 49% de la nourriture que nous consommons dans ce pays est maintenant produite ici. Un autre 30% provient directement de l'UE. C’est 10 000 conteneurs par jour. 11% des aliments que nous consommons arrivent dans le cadre d'accords conclus par l'UE avec des pays tiers hors de l'UE; 70% des terres cultivées nécessaires à la production de notre nourriture sont situées à l'étranger.

Des personnes au courant des discussions au sein du gouvernement m'ont dit que des personnalités de l'industrie alimentaire allaient voir Theresa May pour plaider leur cause. «Elle les a juste bloqués», m'a-t-on dit. Angus Davison de la société de fruits Haygrove a résumé les points de vue de nombreuses personnes de l’industrie alimentaire quand il a déclaré à propos du Premier ministre: «Elle ne s’intéresse pas à nous et ne nous écoute pas. C'est une personne intelligente, alors je suppose qu'elle s'en fiche et est prête à sacrifier l'industrie. "

Puis, le 6 juillet, une lueur d'espoir survint: l'accord des Checkers et le livre blanc qui suivit six jours plus tard. Il faisait référence au désir de poursuivre la libre circulation des produits alimentaires et agricoles entre la Grande-Bretagne et l'UE, aux mêmes conditions qu'aujourd'hui. Peut-être avait-elle écouté après tout. Si oui, cela ne faisait guère de différence. Tout d'abord, David Davis a démissionné de son poste de secrétaire du Brexit, en annonçant qu'il s'agissait d'un accord qu'il ne pouvait pas vendre. Il a été suivi de la démission de Boris Johnson en tant que secrétaire aux affaires étrangères.

Des sources au sein de l'UE ont indiqué que le livre blanc était une tentative de choisir les meilleurs membres de l'UE sans le reste du contrat, y compris la libre circulation de la main-d'œuvre, et ne serait donc pas acceptable. Un Brexit sans accord est revenu à l'ordre du jour. Des articles sur la pénurie probable de fromages de qualité et de produits laitiers en général, accompagnés par des hausses de prix massives, ont fait la une de la presse, le Royaume-Uni ne produisant pas assez de lait pour ses besoins.

Le 23 juillet, le Center for Food Policy, basé à City, Université de Londres, a publié un document d'information rédigé par des universitaires de premier plan, notamment Tim Lang, professeur de politique alimentaire. Il s'appelait «Nourrir la Grande-Bretagne: la sécurité alimentaire après le Brexit». C'était une lecture qui faisait réfléchir. Nous n'avions plus de réserves alimentaires, a-t-il déclaré, et dépendions de la technologie et du commerce sans friction pour les rayons complets de nos supermarchés. "Un système alimentaire conçu selon un système logistique et de livraison" juste à temps "de trois à cinq jours risque de tomber en panne en moins d'une semaine", a-t-il déclaré.

C’est un thème repris par Richard Burnett de la Road Haulage Association. «C’est une situation vraiment grave et on a l’impression que la situation empire. Si nous nous retrouvons sans accord, qu'est-ce que cela signifie pour la chaîne d'approvisionnement? »Plusieurs experts en logistique ont souligné qu'un contrôle supplémentaire de deux minutes par camion entraînerait un report de 17 milles en une journée, à la fois pour les importateurs et les exportateurs. des deux côtés du canal. «Le problème, c’est que les contrôles sur les camions non européens ne prennent pas quelques minutes», m’a dit Burnett. "Ils peuvent prendre deux ou trois heures." Après le Brexit, les camions britanniques seraient non-européens. Une équipe de l’Imperial College de Londres a estimé par la suite que ces files d’attente pourraient avoir une longueur de 29 milles aux heures de pointe du côté britannique, et il n’ya aucune raison de penser que ce ne serait pas pareil pour les Français. Et le temps que la nourriture passe sur les quais est en dehors de sa durée de vie et de son coût.

De plus, la Grande-Bretagne n’est pas en état de combler le déficit alimentaire en cas de retard dans l’alimentation. «Cela pourrait prendre des années, voire des décennies», indique le rapport du Center for Food Policy. En août, l'Université du Hertfordshire a annoncé qu'elle avait reçu une subvention de recherche de 400 000 £ pour étudier la possibilité d'optimiser la production d'aliments de qualité après le Brexit, mais il faudrait effectivement des années pour que ce projet de recherche relativement petit ait un impact sur nos disponibilités alimentaires. Les Brexiteers ont décrit cela comme une opportunité majeure pour l'agriculture britannique. Il y aurait une demande énorme. Mais comme me l'a expliqué von Westenholz de la NFU, l'agriculture britannique n'est pas aussi commune que beaucoup le supposent: «De nombreuses formes d'agriculture dépendent d'intrants provenant de l'étranger, comme les aliments pour animaux ou les gaules.» L'agriculture est un réseau international complexe.

Ailleurs dans le rapport, ils se penchent sur l’idée bien faite du Brexiteer selon laquelle la voie à suivre serait un gros problème avec les États-Unis. Wilbur Ross, secrétaire américain au Commerce, a déjà précisé qu'un tel accord ne serait possible que si le Royaume-Uni levait les objections à l'utilisation d'hormones de croissance dans l'élevage du bœuf et le lavage au chlore du poulet. Ces deux produits sont interdits par la législation alimentaire de l'UE. Comme le projet de loi sur le retrait de l'UE inscrit simplement la loi européenne dans la loi britannique, elle sera également illégale après le Brexit, à moins que nous en décidions autrement par la suite. Mais le problème clé, selon le rapport, est l’échelle. Les États-Unis ne sont actuellement que le 10ème exportateur de produits alimentaires vers le Royaume-Uni. "Pour que les États-Unis puissent remplacer les importations combinées de produits alimentaires provenant des neuf autres pays du top 10, il faudrait une vaste flotte de nourriture et une logistique supérieure à celle des convois transatlantiques de 1940 à 1945."

Cela dit, le langage du rapport est pratiquement inchangé par rapport à celui utilisé par Lang lorsque nous parlons peu après sa publication. «C’est le plus grand défi que la Grande-Bretagne ait connu depuis le début des années 1940», a-t-il déclaré. "Un dur Brexit serait un événement sans précédent dans l'histoire de la cuisine moderne." Il décrit une réunion en face-à-face avec Gove. «Je lui ai dit qu'il entraînait le pays dans une crise de sécurité alimentaire. Il avait l'air incrédule.

Mais le gouvernement ne laisserait-il pas cela se produire? Lang m'a dit que le conseil principal d'un ministre supérieur avait la bonne autorité de penser qu'actuellement, la meilleure idée que le gouvernement avait pour faire face à un dur Brexit était d'abandonner tous les contrôles et la réglementation en matière d'alimentation entrant au Royaume-Uni, ce qui a d'énormes conséquences pour les deux parties. qualité et sécurité. «Cela ne reprend pas le contrôle. C’est ce qui est en train d’être abandonné. »Et rien de tout cela ne commence même à entrer dans les détails de la libre circulation des produits alimentaires et agricoles à travers la frontière entre l’Irlande du Nord et la République.

À la fin du mois dernier, le gouvernement a décidé d'éclaircir ce point en publiant une série de «notes techniques» sur ce qui se passerait dans le cas d'un Brexit sans accord. En les annonçant, le secrétaire du Brexit, Dominic Raab, les a dépeintes comme la preuve de leurs plans pour un départ ordonné et bien géré de l'UE. Les petits caractères racontaient une histoire différente. Toute entreprise souhaitant importer de l'Union européenne serait plongée dans une bureaucratie dès lors qu'elle acquiert le statut de pays tiers. Comme le gouvernement l'a lui-même déclaré, «engager un courtier en douane ou acquérir le logiciel approprié et les autorisations de HMRC aura un coût.» Selon Andrew Opie du British Retail Consortium, qui représente tous les grands supermarchés, «une bureaucratie et des contrôles accrus À la frontière de l'UE, des ports clés tels que Calais seront complètement encombrés, ce qui aura des répercussions importantes sur les retards et les perturbations des importations au Royaume-Uni, raccourcira la durée de conservation et augmentera les prix. "D'autres avis techniques ayant des conséquences pour l'industrie alimentaire restent en suspens doit être publié.

"Pour de nombreux experts de l'industrie alimentaire britannique, le Brexit est de plus en plus perçu comme une catastrophe potentielle."



"Pour de nombreux experts de l'industrie agroalimentaire britannique, le Brexit est de plus en plus perçu comme une catastrophe potentielle." Photo: Romas Foord pour The Observer

Un matin, à l’aube, je me dirige vers le marché de New Covent Garden à Vauxhall, à Londres, juste au sud de la Tamise. Ici, dans ces entrepôts aux caisses de camions et aux caisses empilées, se trouve la réalité de ces négociations commerciales. Voici des caisses de glorieux persil à feuilles plates d'Italie et de melons d'Espagne. Il y a des laitues et des tomates et des concombres des Pays-Bas et des brassicas de toute la Pologne. Avant même que la ville se soit réveillée, les élévateurs à fourche chargent le produit dans un flot incessant de camions. 40% des fruits et légumes consommés à l'extérieur de la maison à Londres proviennent d'ici. Et tout a commencé là-bas.

Gary Marshall dirige Bevington Salads et est président de l’association des locataires au marché. Il désespère des politiciens. «Si nous étions aussi peu professionnels, indignes et incompétents qu’eux, nous serions au chômage», dit-il. Il a voté, comme beaucoup de commerçants ici, bien qu’il admette que c’est un gâchis. Je lui demande ce qu'il pense qu'il va se passer. Après tout, cet endroit dépend du commerce sans friction d’Europe. Il dit que c’est en livres et en sous. «Nous leur achetons plus qu'ils ne nous achètent», dit-il. «Ils voudront commercer avec nous. Une sorte d'accord sera fait. "

C’est ce qui se rapproche le plus d’un optimisme sincère, même si les détails sont maigres. Je me promène sur le marché, entre des caisses de produits de première qualité, dont la génération de nos grands-parents ne pouvait que rêver; une partie de la prime que l’appartenance à l’Union européenne nous a offerte. Nous ne pouvons qu’espérer que Marshall ait raison. Notre accès continu au garde-manger mondial à venir le 29 mars 2019 en dépend.

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